Podemos escuchar mucho acerca de los paneles fotovoltaicos, pero los colectores solares también son muy útiles – los dispositivos recogen el calor de la luz solar, que se utiliza en aplicaciones como la calefacción de los hogares. Ahora, el MIT ha anunciado el desarrollo de un nuevo material que podría hacerlos más baratos y eficientes que nunca.

En la actualidad, los colectores solares suelen incorporar una serie de reflectores que concentran la luz solar en un dispositivo central de captación. Este dispositivo, a su vez, incorpora una hoja de vidrio transparente sobre un material oscuro que absorbe el calor, con un vacío en el espacio vacío entre ellos. Sin embargo, estas configuraciones pueden ser costosas y complejas, además de que gran parte del calor acumulado simplemente se escapa a través del panel de vidrio.

Con esto en mente, un equipo del MIT desarrolló un aerogel a base de sílice para reemplazar el vidrio.

El material es lo suficientemente claro como para dejar pasar mucha luz solar, pero también tiene un valor de aislamiento lo suficientemente alto como para mantener el calor en su interior. Como resultado, cuando un colector que incorporaba el aerogel fue probado en una azotea del MIT a temperaturas exteriores de invierno por debajo de 0 ºC (32 ºF), el material absorbente de calor dentro de él fue capaz de mantener una temperatura de 200 ºC (392 ºF).

A test device installed on a rooftop at MIT proved the effectiveness of the aerogel

Compuesto por ingredientes «abundantes y económicos», el aerogel comienza como un líquido que se seca rápidamente. Lo que queda es un material que en su mayoría está compuesto de aire, y que tiene espacios muy pequeños entre sus granos de sílice debido al proceso de secado rápido. Esta cualidad la hace mucho más transparente que otros aerogeles aislantes, con una tasa de transmisión de la luz de más del 95 por ciento; por el contrario, los aerogeles desarrollados anteriormente sólo han sido capaces de gestionar alrededor del 70 por ciento.

Ahora se espera que una vez que la tecnología se desarrolle más, los colectores solares que incorporan el aerogel se puedan utilizar para calentar el agua en las tuberías, que luego se bombeará a través de los sistemas de calefacción de los hogares. Sin embargo, antes de que eso ocurra, es necesario reducir el costo del proceso de secado – actualmente se requiere un dispositivo especializado conocido como secador de punto crítico, y no es adecuado para la producción a escala comercial de los colectores.