El rover Curiosidad de la NASA ha comenzado a investigar una de las regiones más interesantes hasta ahora en su viaje de siete años. Los científicos llaman a la zona la «unidad de arcilla», y es cierto que ese nombre ha resultado ser muy apropiado. Después de perforar dos nuevas muestras el mes pasado, el rover finalmente ha confirmado altas cantidades de minerales arcillosos, proporcionando una prueba más de que la antigua Marte fue una vez mucho más húmeda.

La presencia de arcilla en el área fue detectada por el Orbitador de Reconocimiento de Marte (MRO) años antes de que la Curiosidad aterrizara – de hecho, fue uno de los factores decisivos en la elección de un sitio de aterrizaje. Esto se debe a que la arcilla suele formarse en el agua, lo que se suma a la creciente evidencia de que Marte alguna vez estuvo cubierto de ríos, lagos e incluso océanos. Y donde había agua, podía haber vida.

A partir del 6 de abril, Curiosity perforó dos muestras (apodadas Aberlady y Kilmarie) de la región, que se sospecha es rica en arcilla, e inmediatamente obtuvo información de que había tocado tierra. Según se informa, el taladro cortó el material blando mucho más fácilmente que antes, lo que lo convierte en la primera muestra de la misión que se obtiene sólo mediante la rotación de la broca.

One of the holes drilled into the clay-bearing unit by the Curiosity rover on April 6,...

Y ahora, el rover ha terminado de analizar las dos muestras. Mientras que pequeñas cantidades de arcilla han sido detectadas en otros lugares, estos contenían las cantidades más altas de minerales arcillosos encontrados en Marte hasta ahora. También es interesante la diferencia entre esta suciedad y las muestras tomadas a pocos kilómetros de distancia – el instrumento de mineralogía del rover encontró muy poca hematites, un mineral de óxido de hierro que previamente estaba apareciendo en grandes cantidades.

El equipo científico dice que este último hallazgo respalda la evidencia anterior de que el área que Curiosidad ha estado explorando albergaba un lago antiguo. Desde su aterrizaje en 2012, el rover ha encontrado evidencia de lechos de arroyos secos, moléculas orgánicas, agua encerrada dentro de compuestos minerales y una estructura de sedimentos en forma de tortas de capa.