Corea del Norte declaró el 3 de septiembre de 2017 que había probado con éxito un dispositivo termonuclear, una bomba de hidrógeno que causaría un terremoto de magnitud 6,3. ¿Pero qué pasa con la bomba de hidrógeno? ¿Y por qué, si se confirma, esta nueva explosión sería particularmente perturbadora?

Aún más destructivo

La bomba de hidrógeno o bomba H es el artefacto nuclear más devastador jamás creado por el hombre. En términos militares, se considera una evolución de la bomba atómica simple, y funciona con una reacción a la fusión termonuclear no muy diferente de la que ocurre dentro del Sol.

Esta arma es mucho más poderosa que las bombas atómicas que borraron Hiroshima y Nagasaki.

Diferencia. Una bomba atómica de fisión nuclear tradicional se basa en el proceso de división en cadena del núcleo atómico de un material fisible (como el uranio 235 o el plutonio 239), que se produce de forma incontrolada y libera una gran cantidad de energía.

Un paso más. A la bomba H se le añade una etapa en más: la fisión nuclear se utiliza para crear una primera explosión y desencadenar las reacciones de fusión nuclear (aún más violentas) que generan temperaturas y presiones capaces de transformar el hidrógeno contenido en un tanque dentro de la bomba en helio, de forma similar a lo que le sucede al Sol. Es por eso que a la bomba H se la conoce como bomba atómica de dos etapas.
Comparar. Son precisamente las dos fases de la explosión las que la hacen más peligrosa que una bomba atómica de fisión: Si un dispositivo nuclear tradicional tiene una potencia explosiva de 15-20 kilotones, la bomba H experimentada el 1 de noviembre de 1952 por Estados Unidos en la isla de Elugelab, en el Pacífico (en la llamada «Prueba de Mike»), libera una potencia de 11 megatones, 800 veces la bomba de Hiroshima, y una ola de calor que alcanzó el radio de 56 km. En la práctica, el elemento más destructivo y peligroso en el caso de una bomba de hidrógeno es la explosión, y no la radiación.

No para todos. Si la tecnología para fabricar una bomba termonuclear es bien conocida -los Estados Unidos, la Unión Soviética y Gran Bretaña se desarrollaron en los años 60-, un poco menos obvia y más compleja es el aspecto de la ingeniería y la búsqueda del hidrógeno necesario;

La historia de la bomba H. En la década de 1950, el desarrollo de la bomba atómica por parte de los soviéticos dio derecho a los «halcones» estadounidenses a promover un arma nuclear aún más destructiva: la bomba de hidrógeno, o bomba H.

Su ardiente partidario era el físico de origen húngaro Edward Teller, que no dudó en conspirar contra Robert Oppenheimer, el padre de la bomba atómica estadounidense. Este último, de hecho, creía que la bomba atómica ya era un elemento disuasorio suficiente para desalentar cualquier ataque contra Estados Unidos. Pero los líderes militares y políticos de Washington habían decidido derribarlo por media docena.

Así, el nuevo proyecto fue confiado a un trío compuesto por dos físicos estadounidenses, Richard Garwin y Edward Teller, y un matemático polaco, Stanislaw Ulam. Si no hubiéramos trabajado en ello, entonces Garwin lo habría hecho por científicos militares. Y todo acabaría en manos del ejército, sin ninguna posibilidad de control externo.

Isla destruida. El 1 de noviembre de 1952, Estados Unidos llevó a cabo la «prueba de Mike» que vaporiza completamente Elugelab, una isla del Pacífico. El año siguiente, los rusos serán los que lo hagan. Más que armas, en realidad eran instrumentos de exterminio: si la bomba atómica de Hiroshima había destruido una ciudad y matado a 200.000 personas, una bomba H de 11 megatones puede aniquilar una metrópoli de 20 millones de habitantes.

Sajarov, el padre de la bomba H soviética. Hay una historia en la historia de la bomba de hidrógeno y se trata de un científico arrepentido, Andrej Sajarov (1921-1989). A la edad de 27 años, ya estaba en Arzamas-16, una ciudad secreta donde los soviéticos construyeron sus arsenales nucleares. Fue el padre de la bomba H soviética, que desarrolló para defender su patria. En 1961, cambió de opinión. Primero diseñó una prueba atmosférica con una bomba de 100 megatones, luego se dio cuenta de que tal prueba causaría una contaminación radioactiva devastadora y reduciría a la mitad la potencia de la bomba. Finalmente, luchó por los derechos humanos y se convirtió en un disidente: fue arrestado, confinado en Gorkij, observado de cerca por el KGB. Ganó el Premio Nobel de la Paz en 75, pero no pudo retirarlo. De vuelta libre en el 86 gracias a Gorbachov.

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