La vida extraterrestre es casi seguro que está ahí fuera en alguna parte, pero debido a que es más bien microscópica, probablemente no será fácil de detectar. En su lugar, puede que tengamos que estar atentos a otros biomarcadores que puedan ser detectados en la atmósfera, el suelo o el agua de un planeta. Ahora, los investigadores de la Universidad de Illinois han encontrado una nueva y bastante obvia señal de vida: rocas en forma de pasta.

Hoy en día Marte es un mundo infernal para la mayoría de la vida tal como la conocemos. El agua líquida y el oxígeno molecular son extremadamente escasos, y la superficie está constantemente bombardeada con radiación cósmica. Las condiciones eran probablemente mejores en un pasado lejano, pero incluso entonces podrían no haber estado a la altura de los estándares de la Tierra.

Dicho esto, los microbios han aparecido en algunos de los lugares más inhóspitos jamás descubiertos aquí en la Tierra, por lo que no pueden ser descartados en otros planetas. Y según los investigadores de un nuevo estudio, uno de los mejores competidores también deja una marca muy obvia en las rocas.

Llamada Sulfurihydrogenibium yellowstonense (o simplemente Sulfuri para abreviar), la bacteria podría prosperar en planetas que podríamos descartar como demasiado hostiles. Aquí en la Tierra se aloja en aguas termales burbujeantes, no le molesta la luz ultravioleta, y en lugar de oxígeno puede arreglárselas con azufre y dióxido de carbono.

Pero su mejor rasgo es su huella dactilar distintiva. Cuando las bacterias del azufre se juntan en el agua que fluye rápidamente, tienden a agarrarse unas a otras en una cadena, formando finas y delgadas hebras de material que parecen pasta.

«Forman cables firmemente enrollados que ondean como una bandera que se fija en un extremo», dice Bruce Fouke, investigador principal del estudio. «Estos cables de azufre se parecen mucho a la pasta fettuccine, mientras que más abajo se parecen más a la pasta capellini.»

Por supuesto, las posibilidades de encontrar agua corriente llena de bacterias Sulfuri en Marte hoy en día son extremadamente escasas. Pero la buena noticia es que su presencia puede verse mucho después de que los organismos mismos hayan muerto. Se sabe que el carbonato de calcio cristaliza alrededor de los insectos fibrosos, creando rocas filamentosas que parecen estar cubiertas de pasta de cabello de ángel.

De hecho, como parte del estudio, el equipo encontró que las proteínas en la superficie de las bacterias son responsables de acelerar la tasa de cristalización. Sorprendentemente, eso puede suceder hasta mil millones de veces más rápido que en cualquier otro ambiente natural de la Tierra, dicen los investigadores.

«Esta debería ser una forma fácil de vida fosilizada para que un rover la detecte en otros planetas», dice Fouke. «Si vemos la deposición de este tipo de roca filamentosa extensa en otros planetas, sabríamos que es una huella digital de la vida. Es grande y único. Ninguna otra roca se parece a ésta. Sería una prueba definitiva de la presencia de microbios extraterrestres».

Esto podría dar a los futuros rovers, como Marte 2020 y ExoMars, un nuevo objetivo al que estar atentos.

La investigación fue publicada en la revista Astrobiology.