Un nuevo trabajo dirigido por científicos de la Universidad de Stanford ha revelado que se ha descubierto que las células inmunitarias asesinas se acumulan en partes del cerebro donde se generan nuevas células nerviosas. Esta proliferación dañina parece aumentar naturalmente a medida que el cerebro envejece y los investigadores plantean la hipótesis de que esto podría ser un mecanismo que apuntala el declive cognitivo general relacionado con la edad.

Los nichos neurogénicos son puntos en el cerebro que contienen células madre neurales y otros tipos de células importantes para la generación de nuevas neuronas. Un cerebro que envejece sólo retiene un pequeño volumen de estos nichos neurogénicos, y a medida que envejecemos se vuelven menos funcionales.

La nueva investigación comenzó con la catalogación exhaustiva de la expresión de genes en muestras de células grandes tomadas de un nicho neurogénico en los cerebros de dos grupos de edad diferentes de ratones. La investigación reveló una diferencia convincente entre los dos grupos, con rastros más altos de células inmunitarias conocidas como células T asesinas encontradas en las muestras de cerebro de los ratones viejos.

«Encontramos una población extremadamente escasa de células T asesinas en la zona subventricular de ratones jóvenes», dice Anne Brunet, autora principal del nuevo estudio. «Pero en los ratones mayores, su número se multiplicó por 16.»

Estas células T asesinas específicas fueron encontradas anidadas con células madre neurales y, lo que es más sorprendente, se descubrió que secretan una sustancia que promueve la inflamación y que detiene la nueva generación de células nerviosas. La investigación también encontró evidencia que sugiere que estas células T asesinas no sólo habían cruzado accidentalmente la barrera hematoencefálica, sino que mostraban signos de ser atraídas hacia el lugar específico por los antígenos diana. Por lo tanto, este proceso no se debe simplemente a un debilitamiento de la barrera hematoencefálica relacionado con la edad, sino que apunta a un proceso hasta ahora desconocido que puede ser desencadenado fundamentalmente por el envejecimiento.

Corroborar estos resultados en humanos involucró un examen completo del tejido cerebral humano autopsiado, que afirmó la presencia de células T asesinas en los cerebros de los humanos mayores.

«Los libros de texto dicen que las células inmunitarias no pueden entrar fácilmente en el cerebro sano, y eso es en gran medida cierto», dice Brunet. «Pero hemos demostrado que no sólo se introducen en cerebros que de otro modo serían sanos y envejecidos -incluidos los cerebros humanos-, sino que llegan a la parte del cerebro en la que surgen las nuevas neuronas».

El siguiente paso para los investigadores es tratar de descubrir qué antígenos en particular están atrayendo a estas células T asesinas hacia el cerebro que envejece. Si este proceso puede ser interrumpido, entonces es posible que un cierto volumen de declive cognitivo relacionado con la edad pueda ser prevenido.