Existe un grupo de personas VIH positivas que tienen la rara habilidad de controlar naturalmente la infección del VIH. Ahora, después de años de investigación, un equipo de científicos del Instituto Pasteur de París ha reprogramado con éxito células que carecen de esta capacidad, dándoles la misma increíble potencia antiviral.

Menos del uno por ciento de las personas que viven con el VIH son capaces de controlar el VIH por sí mismas, sin la ayuda de los medicamentos. Esta cohorte, conocida como «controladores del VIH» son personas que no tienen una multiplicación detectable del virus en su sangre después de más de una década de infección.

En 2007, científicos de la Unidad de VIH, Inflamación y Persistencia del Institut Pasteur descubrieron por qué. Parece que las células CD8 (células inmunitarias conocidas como células de memoria) en la sangre de los controladores del VIH eran excepcionalmente resistentes y capaces de destruir rápidamente las células CD4 infectadas, que son un tipo de célula T que tiene el receptor CD4 específico que coincide con la clave del VIH.

Identificar el papel de estas células CD8 súper cargadas fue sin duda un gran avance, pero lo que las hacía únicas era aún desconocido. Por lo tanto, la investigación continuó funcionando durante la siguiente década, con la esperanza de identificar qué es lo que hizo que estas células CD8 del controlador fueran tan potentes, con la esperanza de que esta potencia pudiera ser imitada en las células CD8 de los pacientes que no son controladores.

El equipo encontró que mientras que las células CD8 normales dependen de la glucosa sola como fuente de energía y eran propensas al agotamiento y a la muerte celular, las células CD8 contra el VIH estaban programadas para sobrevivir y ser capaces de obtener energía de una variedad de fuentes, en particular, la energía suministrada por sus mitocondrias. El equipo describe este descubrimiento en un artículo publicado esta semana, junto con una técnica para reprogramar las células CD8 no controladoras.

Para reprogramar y activar la actividad mitocondrial de las células no controladoras, los científicos utilizaron la interleucina 15, una sustancia secretada por el sistema inmunológico. Las células modificadas fueron capaces de destruir las células CD4 infectadas de la misma manera que las de la sangre del controlador. La reprogramación de las células inmunitarias no es tan descabellada como puede parecer a algunos, ya que los ensayos clínicos para tratamientos contra el cáncer que emplean métodos similares ya están en marcha, pero esta parece ser la primera vez que se ha propuesto para el tratamiento del VIH.

«Identificamos que la actividad antiviral de las células CD8 en los controladores está asociada con un programa óptimo que les da plasticidad en el uso de los recursos energéticos de la célula», dice el coordinador del estudio, Asier Saez-Cirion. «Nuestra investigación muestra que incluso si las células CD8 contra el VIH de los no controladores son relativamente ineficaces en comparación con las de los controladores, las diferencias pueden ser superadas».

La siguiente etapa es probar el procedimiento de reprogramación de CD8 en los no controladores, lo que el equipo espera que sea posible en un futuro próximo.