El agujero en la capa de ozono de la Tierra puede estar mejorando, pero eso no significa que sus impactos ambientales hayan terminado. Un nuevo estudio de revisión ha examinado en detalle los efectos que la radiación UV adicional está teniendo en el medio ambiente, como los cambios en las zonas climáticas, los cambios en la temperatura de los océanos y el aumento de la vulnerabilidad de algunas especies.

Al igual que el cambio climático de hoy, el agujero de ozono fue la gran crisis ambiental de los años ochenta y noventa. Esta capa protectora se encuentra en lo alto de la atmósfera de la Tierra y refleja una gran parte de los dañinos rayos UV del Sol, desempeñando un papel vital en el mantenimiento de la habitabilidad del planeta. Pero a mediados de los 80 los científicos descubrieron un agujero en ella sobre la Antártida.

El culpable fue rastreado a químicos llamados clorofluorocarbonos (CFCs), que se usaban comúnmente como refrigerantes y en la fabricación de aerosoles. Cuando estaban en la atmósfera en grandes cantidades, se encontró que estos químicos reaccionaban a la luz solar y empezaban a disolver el ozono. Consciente del peligro, el mundo firmó el Protocolo de Montreal en 1987, eliminando gradualmente el uso de los CFC en lo que se consideraría una intervención exitosa.

Más de tres décadas después, y el agujero parece estar en vías de cicatrizar, suponiendo que se contengan las nuevas emisiones de CFC. Pero el proceso de reparación sigue siendo lento, y el agujero sigue teniendo cierto impacto en el medio ambiente. Y ahora, los investigadores del Panel de Evaluación de Efectos Ambientales de las Naciones Unidas han llevado a cabo un estudio de revisión para obtener una mejor comprensión de cuáles han sido esos efectos.

El cambio más grande parece estar en la Oscilación Antártica. Este cinturón de viento envuelve el hemisferio sur inferior y se desplaza naturalmente hacia el norte y el sur con el tiempo. Pero el estudio de revisión encontró que el agujero de la capa de ozono, que está directamente sobre la Antártida, ha movido la oscilación más al sur de lo que ha estado en unos mil años.

La deriva de la Oscilación Antártica ha arrastrado las zonas climáticas hacia el sur, cambiando los patrones de precipitaciones, las temperaturas de la superficie del mar y las corrientes oceánicas. Esto está cambiando el clima en todo el hemisferio, con efectos en Australia, Nueva Zelanda, la Antártida, Sudamérica, África y el Océano Antártico.

Las diferentes partes de los océanos se están volviendo más cálidas o más frías, lo que tiene efectos en los ecosistemas de esas zonas. Las aguas más cálidas están dañando los lechos de algas alrededor del estado insular australiano de Tasmania, y los arrecifes de coral frente a la costa de Brasil. Pero las zonas más frías están obteniendo algunos beneficios, con un mayor número de peces y krill alimentando a las poblaciones de pingüinos, focas y aves.

«Lo que estamos viendo es que los cambios en la capa de ozono han cambiado los patrones de temperatura y precipitación en el Hemisferio Sur, y eso está alterando donde están las algas en el océano, lo que está alterando donde están los peces, y donde están las morsas y las focas, así que estamos viendo muchos cambios en la red alimenticia», dice Kevin Rose, coautor del estudio.

Otras criaturas están sufriendo más gracias a los efectos combinados del clima y el agujero de la capa de ozono. Los niveles más altos de CO2 en la atmósfera están haciendo que los océanos sean más ácidos, lo que hace que las conchas de los mariscos sean más delgadas y más vulnerables a los daños causados por la radiación ultravioleta adicional que entra por el agujero.

También parece haber un circuito de retroalimentación entre el cambio climático y el agujero de la capa de ozono.

«Las emisiones de gases de efecto invernadero atrapan más calor en la atmósfera inferior, lo que conduce a un enfriamiento de la atmósfera superior», dice Rose. «Debido a que el ozono se agota a temperaturas más bajas, la atmósfera superior más fría está retrasando la recuperación de la capa de ozono.»

Informes como estos son importantes para llenar algunos de los vacíos que los modelos climáticos podrían no tener en cuenta, y nos dan una idea más clara del futuro al que nos dirigimos.