Investigadores de ETH Zurich han refinado un proceso que puede detectar falsificaciones modernas de pinturas midiendo niveles excesivos del isótopo carbono-14 liberado a la atmósfera a través de pruebas nucleares en el siglo XX. El nuevo método requiere muestras de pintura significativamente más pequeñas de lo que era necesario anteriormente, con un estudio de caso que demuestra la exactitud de una partícula de pintura que pesa menos de 200 microgramos.

Durante un par de décadas antes del tratado de Prohibición Limitada de Pruebas de 1963, cientos de bombas nucleares fueron probadas en la atmósfera de la Tierra. Estas pruebas finalmente duplicaron la cantidad de un isótopo llamado carbono-14 en nuestro medio ambiente. Este aumento en el volumen de carbono-14 se puede encontrar en todos los materiales orgánicos que se han generado desde la década de 1960.

Desde hace algún tiempo se ha sugerido la idea de rastrear las falsificaciones de arte midiendo los niveles de carbono-14 en sus materiales, sin embargo, hasta hace poco era fundamentalmente inviable debido al volumen de muestras requerido para la medición. Al mismo tiempo, los falsificadores de arte se han vuelto cada vez más conocedores de estas técnicas potenciales de identificación y han desplegado métodos cada vez más sofisticados para evadir la detección. No sólo algunas falsificaciones ahora utilizan viejos marcos de madera, sino que algunos falsificadores incluso raspan la pintura de viejas obras de arte y la reutilizan.

En el pasado, los científicos han necesitado desde varios gramos hasta 100 miligramos de muestras de pintura para poder determinar eficazmente la presencia de niveles excesivos de carbono-14. Si muestras viejas de pintura se han mezclado con un aglutinante moderno, esto significa que cualquier obra de arte probada se dañaría inevitablemente de manera significativa para obtener suficiente cantidad de una muestra como para trazar su autenticidad. Sin embargo, el equipo de ETH Zurich ha logrado, por primera vez, mejorar los métodos de detección, por lo que se necesita una muestra de pintura de no más de 200 microgramos para medir los niveles de carbono-14.

Para probar este nuevo método, los científicos tomaron muestras de una famosa falsificación conocida de una pintura supuestamente creada a mediados del siglo XIX, pero producida en realidad por un infame falsificador en la década de 1980. Se analizaron dos micromuestras de la pintura, una pequeña fibra del lienzo y una sola partícula de pintura que pesaba alrededor de 160 microgramos.

La datación por carbono de la fibra del lienzo era consistente con la supuesta edad de la pintura, sugiriendo que el falsificador utilizó inteligentemente un lienzo viejo para crear la falsificación. Sin embargo, la pequeña partícula de pintura reveló la verdad, con niveles excesivos de carbono-14 que sugieren que los materiales orgánicos usados para crear el agente aglutinante en la pintura fueron cosechados en algún momento de la segunda mitad del siglo XX.

Esta no es la primera vez que los científicos han utilizado esta métrica increíblemente novedosa para identificar actividades ilegales. En 2016 un equipo de científicos describió cómo utilizaron esta misma firma de «carbono bomba» para identificar con precisión la edad del marfil que se envía fuera de África. Una prohibición de venta de marfil en 1990 restringió el comercio del material al marfil adquirido antes de 1976. Como los niveles atmosféricos de carbono-14 han estado disminuyendo constantemente desde que cesaron los ensayos nucleares al aire libre en la década de 1960, las muestras de marfil pueden envejecerse con precisión en unos pocos años si se rastrean esos niveles específicos. Esa investigación descubrió sorprendentemente que más del 90 por ciento de los embarques incautados entre 2002 y 2014 en realidad tenían sólo unos pocos años y no eran marfil antiguo de antes de 1976.

Este nuevo método de detección de falsificaciones no está exento de limitaciones, por supuesto. Se estima que los niveles de carbono-14 en la atmósfera están volviendo rápidamente a los niveles de referencia anteriores a la década de 1950. Así que esta firma de pico de bomba nuclear sólo será una medida de detección útil durante unas cuantas décadas más, e incluso entonces, obviamente, sólo se aplica a las falsificaciones producidas después de las décadas de 1940 y 1950.