Las formas en que las comunidades de bacterias que viven dentro de nuestros cuerpos influyen en nuestro bienestar general se están entendiendo cada vez mejor, y con esa mejor comprensión vienen nuevas formas potenciales de intervenir para obtener mejores resultados de salud. A esto se añade un nuevo descubrimiento realizado por investigadores en Melbourne, que han descrito cómo un microbioma sano puede aumentar la actividad de las células inmunitarias asesinas que son vitales para combatir las infecciones y el cáncer.

Una serie de descubrimientos en los últimos años han descubierto interesantes vínculos entre las comunidades microbianas que llaman al cuerpo humano su hogar y su salud en general. Estos racimos de bacterias y los metabolitos que producen se han relacionado con la depresión relacionada con la obesidad, el TEPT y el Alzheimer, la diabetes y el autismo, y un equipo de investigadores de la Universidad de Melbourne intentó ampliar este tema investigando sus vínculos con el sistema inmunitario.

Más específicamente, buscaron aprender cómo el microbioma puede impulsar el desarrollo de las células T de memoria, que son células inmunitarias que han evolucionado para reconocer rápidamente los patógenos peligrosos que amenazan al cuerpo y entrar rápidamente en acción para eliminarlos.

«Estábamos tratando de entender cómo los microbios que viven en nosotros influyen en nuestra capacidad de formar células de memoria asesinas», explica el profesor asociado Sammy Bedoui a New Atlas. «Abordamos esta cuestión en modelos preclínicos de ratones, en los que comparamos ratones que lo hacían con los que no tenían microbiota. Encontramos que en ausencia de microbiota, las células T asesinas no sobrevivieron como células de memoria. Lo contrario fue cierto en ratones con microbiota que alimentábamos con una dieta alta en fibra, similar a comer All-Bran o muesli. Aquí encontramos que más producción de metabolitos particulares por la microbiota mejoró la capacidad de las células asesinas para sobrevivir y formar células de memoria».

Los metabolitos en cuestión son ácidos grasos de cadena corta (AGCC), y el equipo encontró que estos pueden infiltrarse en los ganglios linfáticos y el bazo del cuerpo para influir en la forma en que las células T usan su energía, permitiéndoles mantenerse por más tiempo.

«Estas AGCC cambian la forma en que las células asesinas utilizan los combustibles para la generación de energía», nos dice Bedoui. «Más específicamente, permiten que las células asesinas reduzcan su dependencia del azúcar y en su lugar les permiten quemar grasas. Esto es crítico para su supervivencia a largo plazo. Las células que sólo dependen de la quema de glucosa no sobreviven».

Convenientemente, las células T de memoria que son ayudadas por esta microbiota más saludable han demostrado ser muy prometedoras en la inmunoterapia del cáncer. Esta rama del tratamiento del cáncer y la investigación se centra en la sobrecarga del propio sistema inmunológico del cuerpo para llevar la lucha contra la enfermedad, con el aumento de la actividad de las células T una vía de ataque particularmente prometedora.

Gran parte de la investigación sobre microbios y salud humana se centra específicamente en las bacterias intestinales (aunque otras comunidades, como la que se encuentra en la piel, también han producido algunos descubrimientos interesantes). Bedoui nos dice que aún no han determinado con precisión los orígenes de los AGCC beneficiosos, aunque las señales apuntan a que el intestino desempeña un papel importante.

«No hemos distinguido formalmente si nuestros efectos están mediados únicamente por el microbioma intestinal», dice. «Sin embargo, lo que apunta a ello es que la dieta alta en fibra tiene un efecto tan dramático. Por lo tanto, sugeriríamos que el microbioma intestinal es crítico, pero también es posible que el microbioma de otros sitios, como la piel, los pulmones, etc., también juegue un papel adicional».

Aunque este vínculo sólo se ha demostrado hasta ahora en modelos de ratones, el equipo describe el descubrimiento como «muy emocionante» y espera que pueda conducir a nuevos fármacos que mejoren la eficacia de las inmunoterapias contra el cáncer. Sin embargo, no está claro el calendario para el desarrollo de versiones sintéticas que reproduzcan estos efectos.

«Estamos trabajando en ello en este momento», dice Bedoui. «Es demasiado pronto para responder, pero debido a que ahora entendemos la función de estas sustancias naturales, podemos usar esta’huella dactilar funcional’ y probar grandes colecciones de compuestos químicos por su capacidad para inducir cambios similares».