COVID-19: ¿Por qué las mujeres están mejor protegidas?

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Nadie (ni siquiera los más jóvenes) es inmune a COVID-19, pero cada vez más pruebas científicas demuestran que las mujeres parecen afrontar mejor la enfermedad, porque no sólo hay menos infecciones, sino que cuando las hay, la infección conduce con menos frecuencia a síntomas graves y muertes.

Según el boletín del 23 de marzo del Instituto Superior de Sanidad de Italia, el 58% de los pacientes positivos para el nuevo coronavirus son varones: 33.399 casos de los 57.444 analizados. En el mismo documento se afirma que “la diferencia en el número de casos notificados por sexo aumenta progresivamente a favor de los sujetos masculinos hasta el grupo de edad ≥70-79”, mientras que “en el grupo de edad ≥ 90 años el número de casos femeninos supera al de los masculinos probablemente debido a la estructura demográfica de la población”, es decir, porque las mujeres viven más tiempo.

Menos muertes

Las mujeres también parecen tender a un resultado más favorable de la enfermedad. En el informe del 20 de marzo del Instituto Superior de Sanidad que describe las características de 3.200 pacientes fallecidos y positivos para COVID-19 en Italia, afirma que el 29,4% de las víctimas de COVID-19 fueron mujeres, y que “las mujeres que murieron después de la infección por COVID-19 son mayores que los hombres (edad media: mujeres 82 – hombres 79)”; como sabemos, la edad también es un factor de riesgo para los síntomas más graves de la enfermedad.

Según un análisis de los datos llevados a cabo por los Centros Chinos para el Control y la Prevención de Enfermedades sobre 44.672 casos de infección, el 2,8% de los hombres con COVID-19 habría muerto, mientras que la enfermedad fue mortal sólo para el 1,7% de las mujeres. ¿Pero de qué depende este posible efecto protector?

Una respuesta más vigorosa

Una primera explicación posible se encuentra en las características del sistema inmunológico femenino: aunque las razones no están completamente claras, algunas respuestas inmunológicas son más fuertes en las mujeres, que se enfrentan de manera más positiva a diferentes infecciones respiratorias (esto se ha visto también durante algunas epidemias históricas como el SARS y ). La razón podría tener que ver con la evolución: las mujeres necesitan transmitir anticuerpos al feto a través de la placenta. Sin embargo, la exuberancia del sistema inmunológico femenino también tiene “inconvenientes”: casi el 80% de las personas que sufren enfermedades autoinmunes son mujeres.

Hormonas y genética

Una razón para este “escudo” podría ser hormonal: los estrógenos producidos en abundancia por el cuerpo femenino hasta la menopausia jugarían un papel en la respuesta inmune. Otra, más constante, quizás tenga que ver con el doble cromosoma X. Varios genes relacionados con la respuesta inmune residen en este cromosoma, y tener dos copias podría tener un efecto protector.

Estilo de vida

Otros factores podrían estar relacionados con el estilo de vida y la voluntad de cuidar de la salud. El hábito de fumar crea condiciones ideales para la propagación de enfermedades respiratorias, y el gesto de llevar el cigarrillo a la boca (tal vez con las manos sucias) puede -pero es sólo una hipótesis- haber desempeñado un papel en la prevalencia masculina de la enfermedad, especialmente en China.

En el país, el 52,1% de los hombres y sólo el 2,7% de las mujeres fuman. Por último, los hombres sufren con mayor frecuencia de hipertensión, es decir, “presión arterial alta”: un factor de riesgo de muchos problemas cardiovasculares, que a su vez puede agravar el resultado de COVID-19.

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