Los científicos han descubierto una nueva enfermedad autoinmune que se desencadena específicamente por el cáncer testicular. Utilizando una herramienta de diagnóstico recientemente desarrollada, la investigación reveló cómo el cáncer puede hacer que el sistema inmunológico se dirija al cerebro, provocando una enfermedad neurodegenerativa grave.

Las enfermedades neurológicas generalmente se rastrean aplicando una muestra de bioespécimen de un paciente a una pequeña porción de tejido cerebral de un ratón. El patrón de tinción que se observa posteriormente bajo el microscopio, causado por anticuerpos que se unen al tejido cerebral, se puede utilizar para determinar ciertas enfermedades autoinmunes.

Durante unos 20 años, los científicos han identificado un patrón de tinción específico que sólo se asociaba con pacientes con cáncer de testículo que también sufrían síntomas de ataxia, una afección neurodegenerativa. Sin embargo, no estaba claro exactamente qué anticuerpo estaba causando este patrón de tinción específico.

Un nuevo estudio parece haber resuelto finalmente este misterio de larga data. Utilizando una nueva forma de tecnología de visualización de fagos programable, los científicos pueden ahora examinar muestras de pacientes, rastreando 700.000 dianas de anticuerpos diferentes contra todas las proteínas humanas conocidas.

Analizando el líquido cefalorraquídeo de un paciente con cáncer testicular y síntomas neurológicos inexplicables, el nuevo método de detección detectó autoanticuerpos dirigidos a una proteína llamada KLHL11. Esta proteína se encuentra específicamente tanto en los testículos como en algunas partes del cerebro.

Se sospecha que el sistema inmunológico está preparado para atacar esta proteína una vez que aparece un tumor testicular, y luego los anticuerpos del sistema inmunológico siguen a esa proteína hasta el cerebro, resultando posteriormente en daño neurológico severo. Esta enfermedad autoinmune testicular recientemente definida se llama encefalitis paraneoplásica asociada al cáncer.

Una enfermedad paraneoplásica es una condición desencadenada por un cáncer en algún lugar del cuerpo. Joe DeResi, un bioquímico que trabaja en la nueva investigación, cree que esta nueva tecnología de detección ayudará a descubrir una serie de afecciones autoinmunes no identificadas actualmente.

«Este estudio es la punta del iceberg», dice DeRisi. «Sabemos que hay más enfermedades autoinmunes paraneoplásicas esperando ser descubiertas y más gente para ayudar.»

Hasta ahora, los investigadores han verificado la presencia de estos anticuerpos KLHL11 en 37 hombres con cáncer testicular y síntomas neurológicos inexplicables. Se espera que esta investigación pueda, a corto plazo, conducir a una nueva prueba diagnóstica específica para este biomarcador en particular, ayudando a detectar a los pacientes con cáncer testicular con esta afección antes de que se produzca un daño neurológico excesivo.

«El diagnóstico temprano es extremadamente importante», sugiere Divyanshu Dubey, co-primer autor de la nueva investigación. «Si diagnosticamos a los pacientes a tiempo, podemos comenzar con medicamentos inmunosupresores. Cuanto antes podamos evitar que este daño ocurra, antes podremos detener la progresión de la enfermedad y tendremos más posibilidades de mejorar clínicamente la vida del paciente».