Dmitry Mendeleev, el hombre que puso la química en orden.

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Dmitrij Ivanovič Mendeleev (1834-1907) fue un brillante químico ruso, a quien debemos el descubrimiento de la periodicidad de las propiedades de los elementos químicos, y la invención de la tabla periódica de clasificación que lleva su nombre.Nacido en Tobol’sk, Siberia, hace más de 180 años, último de 14 (o 13, según la fuente) hijos, después de los estudios pedagógicos y los primeros pasos en la investigación de la química orgánica, en 1857 empezó a enseñar química general en la Universidad de San Petersburgo.

Período alemán

Gracias a la financiación del gobierno, entre 1859 y 1861 se fue a estudiar a Heidelberg, Alemania, donde en lugar de trabajar más estrechamente con los más eminentes químicos de la época, como Robert Bunsen, Emil Erlenmeyer y August Kekulé, montó un laboratorio en su apartamento privado.

El punto de inflexión

Regresando a San Petersburgo para seguir enseñando, en 1868 comenzó a trabajar en su tratado, Principios de Química, que pronto se convertiría en un punto de referencia en el campo, traducido a todos los idiomas. Este proyecto implicó la reorganización de todos los 63 elementos químicos conocidos en su momento.

Intuición

Mendeleev había preparado una tarjeta con las características de cada uno: ordenándolos según sus pesos atómicos -establecidos por el químico italiano Stanislao Cannizzaro- Mendeleev notó que sus propiedades se repetían periódicamente, según patrones recurrentes. Estas características variaron gradualmente a medida que el número atómico aumentaba. Había descubierto la ley de la periodicidad, el criterio de clasificación preciso que allanaría el camino para la tabla periódica de elementos.

Aún está por descubrir

Cada uno de los elementos dispuestos en el sistema periódico adquirió una posición precisa, dada por la intersección de períodos (horizontalmente) y grupos (verticalmente). A diferencia de sus colegas que habían intentado clasificarlos antes que él, Mendeleev comprendió que las cajas que permanecían vacías no eran errores, sino que eran coherentes con el resto del sistema y representaban elementos que aún no habían sido descubiertos. Por lo tanto, su tabla periódica tuvo el mérito de hacer predicciones sobre las características de los elementos aún por descubrir.

Pilar esencial

A lo largo del tiempo, la tabla de Mendeleev ha sido modificada varias veces -por ejemplo, sustituyendo el peso atómico de los elementos por su número atómico- pero aún hoy sigue siendo un punto de referencia fundamental para la historia de la química. A pesar de la importancia de su descubrimiento, Mendeleev nunca fue admitido en la Academia Rusa de Ciencias (quizás por el escándalo generado por su segundo matrimonio, que tuvo lugar inmediatamente después de su primer divorcio).

¿Sueño providencial?

Se dice que la intuición de la tabla periódica se le presentó en un sueño, pero este episodio mencionado varias veces sería el resultado de un testimonio de segunda mano no del todo fiable. Mendeleev ya llevaba algún tiempo trabajando en su mesa cuando soñó con ella; el sueño quizás tuvo el mérito de proporcionarle una representación más eficaz de la mesa.

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