Se ha dicho que el vino tinto tiene beneficios para la salud, con estudios que sugieren que puede ayudar a combatir el cáncer, la obesidad, el envejecimiento e incluso las caries. Ahora, un nuevo estudio podría añadir la pérdida de músculo a la lista. En pruebas con ratas, un equipo de Harvard ha descubierto que un compuesto de vino tinto llamado resveratrol podría ayudar a mantener a los astronautas tonificados y saludables durante los viajes en el espacio o la vida en Marte.

Los seres humanos han evolucionado para la vida aquí en la Tierra, lo que significa que sacarnos de este ambiente puede llevarnos a todo tipo de problemas de salud. Aunque no lo notemos en nuestra vida diaria, resulta que nuestros músculos reciben una rutina de ejercicios de referencia por la gravedad de la Tierra, y sin ella pierden masa y fuerza muy rápidamente. Como tal, los astronautas que viven en la Estación Espacial Internacional (ISS) tienen que seguir un régimen bastante riguroso para mantenerse en forma.

Los astronautas con destino a Marte sin duda necesitarán entrenamientos similares, pero con un espacio limitado en …. bueno, el espacio, puede que no haya espacio para equipos de ejercicio voluminosos en el largo viaje. Y la presión tampoco se eleva a su llegada – Marte tiene sólo el 40 por ciento de la atracción gravitatoria de la Tierra.

«Después de sólo tres semanas en el espacio, el músculo del sóleo humano (en la pantorrilla) se encoge en un tercio», dice Marie Mortreux, autora principal del estudio. «Esto va acompañado de una pérdida de fibras musculares de cambio lento, que son necesarias para la resistencia. Las estrategias dietéticas podrían ser clave, especialmente porque los astronautas que viajan a Marte no tendrán acceso al tipo de máquinas de ejercicio desplegadas en la ISS».

Así que el equipo de Harvard se propuso probar qué tan bien un compuesto prometedor, el resveratrol, podría ser capaz de reducir los efectos de la baja gravedad en los músculos de las ratas. Para imitar ese ambiente sobrenatural en el laboratorio, el equipo instaló a 24 ratas macho con un arnés que las suspendió con una cadena del techo de sus jaulas. Usando esta técnica, algunas ratas experimentaron la gravedad equivalente a la de Marte, mientras que un grupo de control sólo tenía una gravedad terrestre normal.

En cada uno de estos grupos, la mitad bebía agua normal mientras que la otra mitad tenía la suya con 150 mg de resveratrol por kilogramo al día. Todos comieron la misma comida, y el experimento duró dos semanas. Semanalmente se pesaba a las ratas y se medía la circunferencia de la pantorrilla y la fuerza de agarre de las patas delanteras y traseras. Después del período de 14 días, los músculos de la pantorrilla fueron analizados con mayor profundidad.

Sin duda, las condiciones de menor gravedad redujeron la fuerza de agarre de las ratas, la circunferencia de la pantorrilla, el peso muscular y las fibras de cambio lento. Pero el resveratrol logró evitar el peor de esos efectos. Las ratas que recibieron tratamiento mantuvieron el agarre de las patas igual al de las ratas de la gravedad terrestre que no recibieron suplementos.

La masa de músculos como el sóleo y el gastrocnemio parecía estar completamente protegida por el resveratrol, y la pérdida de las fibras de cambio lento también se ralentizó. Sin embargo, no fue un éxito total. El análisis más profundo mostró que las ratas tratadas todavía perdieron algo de circunferencia de pantorrilla y el área transversal promedio de los músculos.

Del lado positivo, los suplementos tampoco parecieron afectar la ingesta de alimentos o el peso corporal de las ratas al final.

Aunque es demasiado pronto para determinar la raíz de estos hallazgos, el equipo sospecha que los efectos antiinflamatorios del resveratrol están ayudando a conservar los músculos y huesos de los animales y a mejorar su sensibilidad a la insulina.

«El tratamiento con resveratrol promueve el crecimiento muscular en animales diabéticos o sin carga, aumentando la sensibilidad a la insulina y la absorción de glucosa en las fibras musculares», dice Mortreux. «Esto es relevante para los astronautas, que se sabe que desarrollan una sensibilidad a la insulina reducida durante los vuelos espaciales.»

Por supuesto, estos resultados están muy lejos de declarar que los astronautas deberían estar bebiendo vino tinto de camino al Planeta Rojo. El equipo dice que será necesario probar dosis más altas de resveratrol, con una muestra más grande de ratas macho y hembra y, eventualmente, de humanos.

También está el hecho de que el jurado todavía está en gran medida fuera de los beneficios para la salud del resveratrol en absoluto. Pero aún así, es un estudio interesante, y el compuesto podría terminar como parte de un suplemento de rutina para los primeros exploradores humanos en Marte.