Los cráneos humanos fosilizados encontrados en una cueva en Grecia pueden forzar una vez más una reescritura de la línea de tiempo de la migración humana. Los arqueólogos han datado uno de los cráneos en unos 210.000 años de antigüedad, unos 150.000 años más que el anterior poseedor del récord de los primeros restos humanos modernos en Europa.

Dos cráneos fueron descubiertos en Apidima, en el sur de Grecia, en la década de 1970, pero no pudieron ser debidamente identificados ni fechados. Ahora, un equipo de investigadores de Grecia, Alemania, Australia y el Reino Unido ha utilizado técnicas modernas de datación e imágenes para averiguar a quién pertenecían y cuánto tiempo han estado sentados allí.

Los resultados fueron sorprendentes. Los dos cráneos, apodados Apidima 1 y 2, eran de diferentes especies de seres humanos que vivían en diferentes épocas. Se determinó que Apidima 1 era un espécimen de Homo sapiens, caracterizado por la espalda redondeada del cráneo. Ciertos rasgos más primitivos también se mezclaron, pero esto es de esperar para su edad – los humanos no alcanzaron la «plena modernidad» hasta hace unos 50.000 años.

Apidima 2, mientras tanto, era inequívocamente de origen neandertal. Tenía una cresta de ceja gruesa y redondeada, y otras características menores de esta especie relacionada.

Pero quizás lo más interesante de los dos cráneos son sus edades. Aunque fueron encontrados en el mismo pedazo de roca, a sólo 30 cm (12 pulgadas) de distancia, fueron separados por aproximadamente 40.000 años en el tiempo. Apidima 2 vivió hace unos 170.000 años -muy dentro del marco temporal de los neandertales en Europa-, mientras que Apidima 1 tenía una antigüedad de 210.000 años. Según los investigadores del nuevo estudio, esto convierte a Apidima 1 en el fósil más antiguo conocido de los humanos modernos en Europa.

Apidima 1 (right) with its digital reconstructions (left and center)

La historia actualmente aceptada es que los humanos modernos surgieron hace unos 300.000 años, pero la mayoría se vieron obligados a vivir en África hasta hace unos 120.000 años. Dicho esto, los recientes hallazgos de fósiles en Israel sugieren que los humanos modernos habían llegado a Asia Occidental hace 177.000 años.

Si se confirma que los nuevos fósiles son tan antiguos como los investigadores creen, indican que los humanos emigraron de África mucho antes y viajaron más lejos de lo que se pensaba.

«Nuestros resultados sugieren que al menos dos grupos de personas vivían en el Pleistoceno Medio en lo que ahora es el sur de Grecia: una población temprana de Homo sapiens y, más tarde, un grupo de Neandertales», dice Katerina Harvati, investigadora principal del estudio. «El cráneo de Adipima 1 muestra una dispersión temprana que ocurrió antes de lo que pensábamos, y también llegó más lejos geográficamente, en la propia Europa. Hacemos la hipótesis de que, como en el Cercano Oriente, la población humana moderna representada por Apidima 1 fue probablemente reemplazada por los neandertales, cuya presencia en el sur de Grecia está bien documentada, incluyendo el cráneo de Apidima 2 del mismo sitio».

Entonces, ¿por qué los dos fósiles, tan separados en el tiempo, estaban atrapados en la misma roca? El equipo utilizó la ablación láser de la serie U para determinar la edad de los cráneos y de la roca de brecha que los rodeaba, y descubrió que la roca se solidificó hace unos 150.000 años.

«El escenario más probable es que hubiera depósitos óseos en otras partes del sistema de cuevas y que hace unos 150.000 años, estos diferentes depósitos fueron lavados por el tubo de solución y terminaron en la misma brecha solidificada», dice Rainer Grün, otro autor del estudio.