La sepsis ocurre cuando el sistema inmunológico del cuerpo libera sustancias químicas para combatir una infección, desencadenando una inflamación generalizada. Si no se trata lo suficientemente pronto, el resultado final puede ser una insuficiencia orgánica e incluso la muerte. Un nuevo dispositivo, sin embargo, podría detectarlo antes que nunca.

Cuando alguien está desarrollando sepsis, los niveles de una proteína asociada con la inflamación conocida como interleucina-6 (IL-6) pueden aumentar horas antes de que aparezcan otros síntomas. Dicho esto, los análisis de sangre tradicionales siguen siendo incapaces de detectar rápidamente tal aumento.

Con eso en mente, los científicos del MIT han desarrollado un dispositivo de diagnóstico experimental compacto – trabajando con menos de un pinchazo de sangre, detecta concentraciones de IL-6 «clínicamente significativas» en aproximadamente 25 minutos. Para ello utiliza canales microfluídicos en forma de lazo.

En primer lugar, en uno de esos canales, la sangre se mezcla con microesferas magnéticas que están recubiertas de un anticuerpo que se une a la IL-6. Después de unos 10 minutos, toda la proteína IL-6 presente en la muestra se habrá unido a algunas de las microesferas.

La mezcla de sangre y perlas se bombea a otro canal, donde hay un electrodo que está recubierto con otro tipo de anticuerpo de unión de IL-6. Después de otros 10 minutos de circulación dentro de ese canal, sólo las perlas que contienen IL-6 se habrán adherido a ese electrodo – las otras perlas se lavan fuera del canal.

Cuando la tensión se aplica posteriormente dentro del canal a través del electrodo, cada microesfera produce una señal eléctrica. Al contar esas señales, una computadora conectada es capaz de determinar la concentración de IL-6 dentro de la muestra.

A diferencia de los 5 microlitros de sangre que requiere el dispositivo, una máquina de análisis de sangre tradicional necesita 100 microlitros para detectar con precisión la IL-6 – también toma horas para entregar un resultado, además de que es voluminosa y costosa. Y mientras que se han desarrollado otros detectores más rápidos y portátiles, muchos de ellos son bastante costosos, ya que incorporan componentes ópticos de lujo.

Los científicos están trabajando en la adaptación de la tecnología del MIT para detectar concentraciones de otros biomarcadores, ya sea asociados a la sepsis o a otras condiciones.

«Para una enfermedad aguda, como la sepsis, que progresa muy rápidamente y puede poner en peligro la vida, es útil tener un sistema que mida rápidamente estos biomarcadores no abundantes», dice el estudiante de doctorado y primer autor del estudio, Dan Wu. «También se puede monitorear frecuentemente la enfermedad a medida que progresa.»