Los bacteriófagos, los organismos más numerosos de la Tierra, son virus que infectan y matan a las bacterias. Ahora, los científicos han crecido lo suficiente como para crear un hidrogel autocurativo que está hecho casi por completo de las cosas. Podría tener importantes aplicaciones en medicina y en otros campos.

Liderados por el ingeniero químico Zeinab Hosseini-Doust, investigadores de la Universidad McMaster de Canadá cultivaron bacteriófagos en el laboratorio, los extrajeron de su medio de cultivo y luego los empacaron juntos en un espacio confinado. Esto causó que los «fagos» se auto-ensamblaran en cristales líquidos, a los cuales se les agregó un aglutinante químico.

El resultado fue un hidrogel similar a la gelatina, que se recupera cuando se corta. Sólo un mililitro de la sustancia contiene aproximadamente 300 billones de fagos. Y al modificar su ADN, es posible modificar los virus para atacar diferentes tipos de bacterias u otras dianas. Además, el gel debe actuar contra las bacterias resistentes a los antibióticos.

Uno de los lugares más obvios en los que se puede utilizar el material es en el campo de la medicina, donde se puede utilizar como apósito para heridas, como revestimiento antibacteriano para implantes o como andamio tridimensional estéril para el cultivo de tejido biológico. Los fagos podrían incluso estar hechos para atacar a las células cancerosas.

Entre sus usos en otros campos, el gel podría ser utilizado para limpiar el medio ambiente, ya que los virus pueden ser alterados para atacar plásticos u otros contaminantes.

«Los fagos son depredadores naturales de las bacterias», dice Hosseini-Doust. «Dondequiera que haya bacterias, hay fagos. Lo que es único aquí es la concentración que pudimos lograr en el laboratorio, para crear un material sólido».