En muchas regiones costeras áridas se pierde diariamente en la atmósfera una gran cantidad de agua dulce de gran valor, que se evapora de la superficie del océano. Esta situación llevó a los científicos a crear un nuevo hidrogel que es altamente efectivo para capturar la humedad del aire marino y luego liberarla como agua dulce.

Desarrollado por un equipo de la Universidad Nacional de Singapur, se afirma que el material a base de zinc es más de ocho veces más absorbente que los agentes secantes existentes, como el gel de sílice y el cloruro de calcio; puede absorber más de cuatro veces su peso seco en agua. Además, a diferencia del caso de los agentes secantes tradicionales, no se necesita electricidad para que el agua vuelva a salir de él, además el gel se puede reutilizar más de 1.000 veces.

En las pruebas de campo, se colocaron dispositivos flotantes que contenían el hidrogel en la superficie del océano, en una playa. A medida que el vapor de agua se evaporaba del agua salada, el gel recogía diminutas gotas de ese vapor en el aire. Una vez que el material estaba saturado, se colocaba en una caja de vidrio cerrada que se dejaba a la luz del sol.

Al ser calentado a entre 45 y 50 ºC (113 y 122 ºF), el gel liberó el agua dulce almacenada en forma de vapor. Ese vapor se condensó en las paredes de la caja, y fue recogido en forma líquida. Por el contrario, los materiales como el gel de sílice deben calentarse a temperaturas considerablemente más altas, lo que normalmente requiere una fuente de energía fabricada por el hombre.

Los investigadores están buscando formas de aumentar aún más la capacidad de absorción del hidrogel y de optimizar el proceso de recolección de agua. En su forma actual, si se usa repetidamente a lo largo del día, el gel puede producir más de 10 litros (2.6 US gal) de agua fresca por kilogramo de material al día.

«Nuestra invención también tiene potencial para ser ampliada considerablemente para funcionar como una granja flotante de captura de agua», dice el Asistente Prof. Tan Swee Ching, científico principal en el estudio. «Este enfoque podría beneficiar a las comunidades rurales donde el acceso al agua limpia sigue siendo un desafío. Mediante la aplicación creativa de soluciones novedosas, esperamos contribuir a mitigar la crisis mundial del agua».

La investigación se describe en un artículo publicado recientemente en la revista Advanced Materials. En un estudio anterior, el mismo hidrogel también demostró ser eficaz para reducir la humedad relativa dentro de las habitaciones.