Los astrónomos que usan el Telescopio Espacial Hubble han descubierto estructuras alrededor de un agujero negro que se creía eran imposibles. Se descubrió que un pequeño agujero negro «desnutrido» tenía un disco plano de material que lo rodeaba, una característica que se considera única en los agujeros negros supermasivos. Este disco también está tan cerca del agujero negro que está distorsionando y estirando la propia luz.

Mientras que los agujeros negros son notoriamente …. bueno, negros, a menudo parecen emitir luz. Esto suele ocurrir cuando los discos de polvo y gas se arremolinan a su alrededor como si el agua se fuera por un desagüe, calentando el material y haciendo que brille con luz propia. Pero se cree que esto sólo ocurre con agujeros negros más grandes que tienen grandes discos de material que los alimentan.

Los agujeros negros más pequeños por lo general permanecen bastante adoloridos y desnutridos porque no hay suficiente material que caiga y los alimente. El disco de acreción de material se desvanece, dejando estos sistemas con un aspecto bastante tenue a través de los telescopios.

A primera vista, la galaxia espiral NGC 3147 parecía un ejemplo de libro de texto. Situado a unos 130 millones de años-luz de distancia, el agujero negro central de la galaxia es relativamente pequeño – «sólo» unos 250 millones de veces la masa del Sol – y su baja luminosidad sugiere que no había ningún disco para ser visto. Pero cuando los investigadores del nuevo estudio examinaron el sistema a través del telescopio Hubble, se llevaron una sorpresa.

«Pensamos que este era el mejor candidato para confirmar que por debajo de ciertas luminosidades, el disco de acreción ya no existe», dice Ari Laor, autor del estudio. «Lo que vimos fue algo completamente inesperado. Encontramos gas en movimiento produciendo características que sólo podemos explicar como producidas por material rotando en un disco delgado muy cerca del agujero negro».

NGC 3147 resultó ser básicamente una versión en miniatura de sistemas más grandes, los más brillantes y activos de los cuales son los llamados cuásares. Esto pone en duda algunos de los modelos que los astrónomos han pensado durante mucho tiempo que son ciertos.

«El tipo de disco que vemos es un cuásar a escala que no esperábamos que existiera», dice Stefano Bianchi, primer autor del estudio. «Es el mismo tipo de disco que vemos en objetos que son 1.000 o incluso 100.000 veces más luminosos. Las predicciones de los modelos actuales para la dinámica del gas en galaxias activas muy débiles claramente fallaron».

La otra cosa interesante sobre NGC 3147 es que este disco está muy cerca del agujero negro, lo que produce algunas rarezas extrañas. Las intensas fuerzas gravitacionales en ese rango están acelerando el material a más del 10 por ciento de la velocidad de la luz. Para nosotros la luz se ve roja, porque está teniendo tantas dificultades para escapar de la región que la gravedad está estirando las longitudes de onda.

El equipo planea usar el Hubble para buscar más de este tipo de sistemas. De esta manera, los astrónomos pueden comenzar a construir nuevos modelos que expliquen el nuevo y extraño descubrimiento.