Aunque no sean tan conocidos como los dinosaurios «excitantes» como el Tyrannosaurus, los hadrosaurios de pico de pato eran los dinosaurios que más comúnmente se alimentaban de plantas al final de la Era Mesozoica. Ahora, un miembro recién clasificado del grupo parece ser un antepasado común de los varios tipos que llegaron más tarde.

Constituyendo un nuevo género y una nueva especie, la criatura ha sido nombrada Aquilarhinus palimentus. Su identidad se basa en un solo cráneo y algunos otros huesos, que fueron descubiertos inicialmente en el Parque Nacional Big Bend de Texas en la década de 1980. El descubrimiento fue hecho por el Prof. Tom Lehman de la Universidad de Texas Tech (entonces estudiante de maestría) junto con dos colegas de la Universidad de Texas en Austin.

Sólo recientemente los huesos fosilizados han sido extensamente analizados, debido al hecho de que estaban bastante desgastados y pegados entre sí. Entre otras cosas, se descubrió que el cráneo carecía de la dramática cresta craneal común a los hadrosaurios posteriores. Además, su mandíbula inferior se asemejaba a dos paletas colocadas una al lado de la otra, dando forma de W al frente de sus mandíbulas aplanadas, que se cortaban con plantas cuando se veían desde arriba o desde abajo. Por el contrario, las mandíbulas de otros miembros posteriores del grupo formaban más bien una forma de U.

Se cree que el individuo al que pertenecía el cráneo vivía en lo que hoy es el desierto de Chihuahua, donde se alimentó de vegetación acuática en las marismas hace aproximadamente 80 millones de años. Una vez muerto, la marea llevó su cuerpo río abajo, hasta el lugar donde se descubrieron los fósiles.

«Este nuevo animal es uno de los hadrosaurios más primitivos que se conocen y, por lo tanto, puede ayudarnos a comprender cómo y por qué evolucionó la ornamentación de sus cabezas, así como de dónde evolucionó y de dónde emigró inicialmente el grupo», dice el autor principal del nuevo estudio, el Dr. Albert Prieto-Márquez, del Institut Català de Paleontologia Miquel Crusafont de España. «Su existencia añade otra prueba a la creciente hipótesis, aún en el aire, de que el grupo comenzó en el área sureste de los EE.UU.».