El oxígeno y la vida en la Tierra

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La hipótesis que prevalece hasta ahora es que el nivel de oxígeno en la atmósfera comenzó a aumentar significativamente hace unos 2.400 millones de años y alcanzó cerca de la mitad de la concentración actual (hoy en día es aproximadamente el 20%) hace 2.100 millones de años; alrededor de esa época hubo una larga estasis, si no una reducción del oxígeno en la atmósfera, y luego volvió a aumentar hace unos 1.100 millones de años. El acontecimiento que desencadenó el primer salto de oxígeno en la atmósfera (el de hace 2.400 millones de años) se denominó la catástrofe del oxígeno porque La Gran Oxidación (GOE por sus siglas en inglés) provocó la extinción masiva de la vida anaeróbica en la Tierra, envenenada por el oxígeno.

El gran evento oxidativo también provocó una variación en las relaciones isotópicas del carbono en las rocas sedimentarias: es decir, la concentración de isótopos (átomos con el mismo número de protones, pero con diferente número de neutrones) del carbono 12 y del carbono 13 en los sedimentos oceánicos cambió, como consecuencia del enterramiento de enormes cantidades de plancton en los propios sedimentos, ese plancton que con la fotosíntesis contribuyó a la producción de oxígeno.

Nuevas interpretaciones

En un estudio realizado por un grupo internacional de científicos, coordinado por el equipo del Departamento de Ciencias Atmosféricas y de la Tierra de la Universidad de Alberta (Canadá), sobre rocas ricas en carbono extraídas de un pozo profundo (por lo tanto, del pasado geológico de la Tierra), se encontraron altas concentraciones de molibdeno, uranio y renio. Estos metales se producen en altas concentraciones sólo cuando hay una abundancia de oxígeno en la atmósfera. La capa geológica se remonta a unos 2.000 millones de años atrás. “Lo que hemos descubierto pone en duda la hipótesis predominante de una reducción de oxígeno después del crecimiento inicial”, dice Kalle Kirsimäe, uno de los autores del estudio publicado en Nature Geoscience “Creemos que el aumento ha sido constante. La comunidad científica tiene ahora un gran problema que resolver…”

La historia de la vida

Según los investigadores, de hecho, en este punto es necesario repensar lo que se supone hoy en día sobre la evolución de la vida compleja: ¿hace 2.400 millones de años ya existía y se han mantenido las condiciones adaptadas a la evolución de la vida compleja? ¿El que llevó a los primeros eucariotas y, finalmente, a nosotros? Este es el problema al que se refiere Kirsimäe, y que introduce nuevas Incertidumbres sobre el origen de la vida.

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