Tres nuevos exoplanetas del tamaño de la Tierra han sido encontrados orbitando una estrella cercana. Llamados L 98-59b, c y d, los mundos pequeños fueron vistos por el Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) de la NASA, como parte de una gran cantidad de datos que finalmente lleva la cuenta total más allá del hito de los 4.000 exoplanetas descubiertos hasta la fecha.

La mayoría de los exoplanetas descubiertos hasta ahora son gigantes de gas y hielo, como Júpiter y Neptuno, por la sencilla razón de que son enormes y fáciles de detectar. Los mundos más pequeños, del tamaño de la Tierra, no sólo son intrigantes porque son raros, sino porque se adaptan mejor a la vida extraterrestre potencial.

Los tres nuevos planetas están emocionantemente cerca del tamaño de la Tierra. El mundo más recóndito, L 98-59b, es aproximadamente el 80 por ciento del tamaño de nuestro planeta natal, poniéndolo entre la Tierra y Marte y convirtiéndolo en el exoplaneta más pequeño descubierto por TESS hasta la fecha. L 98-59c tiene un tamaño aproximado de 1,4 Tierras, mientras que el tercer planeta, L 98-59c, es ligeramente más grande, con 1,6 veces el tamaño de la Tierra.

Por pequeño que sea L 98-59b, no es el exoplaneta más pequeño que se haya encontrado. Ese honor pertenece a Kepler-37b, que es más pequeño que Mercurio y sólo un poco más grande que nuestra Luna.

Estos nuevos mundos fueron descubiertos orbitando una estrella llamada L 98-59, un enano M a unos 35 años luz de distancia en la constelación de Volans. Este tipo de estrella es más pequeña y fría que nuestro Sol, y constituye cerca de tres cuartas partes de las estrellas de la Vía Láctea. Debido a que son tan comunes, los astrónomos tienen curiosidad por estudiarlos de cerca y los planetas que albergan, para ver cuán amigables son para cualquier vida posible. Otros enanos M prometedores son TRAPPIST-1, hogar de siete mundos del tamaño de la Tierra, y Próxima Centauri, nuestro vecino más cercano.

Desafortunadamente, ninguno de estos tres nuevos exoplanetas está dentro de la zona habitable, la región alrededor de una estrella donde las temperaturas son las adecuadas para que el agua líquida se forme en la superficie. Están todos demasiado cerca de la estrella para su comodidad: L 98-59b orbita la estrella en sólo 2,25 días, lo que significa que emite 22 veces más radiación que la Tierra desde el Sol; L 98-59c orbita cada 3,7 días y recibe 11 veces la radiación de la Tierra; mientras que L 98-59d tiene una órbita de 7,5 días y recibe cuatro veces la radiación.

Los astrónomos dicen que esta proximidad significa que los tres planetas son probablemente más parecidos a Venus que a la Tierra, con efectos de invernadero que los sofocan. El mundo más lejano, sin embargo, podría parecerse a un mini-Neptuno, con una atmósfera espesa envuelta alrededor de un pequeño núcleo rocoso.

El equipo dice que estos tres nuevos planetas son los objetivos principales para investigar más a fondo si tienen atmósferas y, de ser así, qué gases las componen.