Se está desarrollando una gran variedad de medicamentos para ayudar a combatir el cáncer, pero a veces funcionan mejor en parejas que solos. Ahora los investigadores del MIT han identificado un nuevo y sorprendente dúo dinámico de medicamentos, que combina dos clases que ya están comenzando a ser ampliamente utilizadas. Curiosamente, el combo parece funcionar de una manera completamente diferente a lo que los científicos esperaban anteriormente.

Los investigadores comenzaron con una clase de medicamentos llamados inhibidores PLK1, los cuales han probado ser efectivos en el pasado y están comenzando a ser probados en la fase 2 de los ensayos clínicos. El equipo se propuso aumentar los efectos de este tipo de medicamento, para ver si se podía hacer aún más efectivo.

Los inhibidores PLK1 funcionan principalmente al interferir con la mitosis, el proceso que utilizan las células cancerosas para dividirse y diseminarse rápidamente. Pero como efecto secundario, también pueden causar daño oxidativo a las células – y esta es el área a la que el equipo quería dar un paso adelante. Los investigadores razonaron que los inhibidores PLK1 podrían ser aún más potentes como un asesino del cáncer si los emparejaran con otro medicamento que previene que las células reparen el daño oxidativo.

Un medicamento llamado TH588 cumple con los requisitos. Así que el equipo se asoció con ellos y los probó en varios tipos de células cancerosas. Y, por supuesto, el dúo dinámico funcionó muy bien, ya que los investigadores descubrieron que podían reducir drásticamente la cantidad de cada medicamento que necesitaban. En algunos casos, al administrarlos juntos, pudieron usar apenas el 10 por ciento de la dosis original de cada medicamento, al mismo tiempo que obtenían la misma tasa de muerte celular en los cánceres.

«Es realmente sorprendente», dice Brian Joughin, primer autor del estudio. «Es más sinergia de la que generalmente se ve en una combinación diseñada racionalmente.»

Pero ese no es el final de la historia. En una inspección más detallada, el equipo se dio cuenta de que la potencia del par no se debía en absoluto al daño oxidativo. Después de realizar análisis de software y experimentos adicionales, el equipo descubrió que los hogares de TH588 tienen exactamente el mismo objetivo que el inhibidor PLK1: el huso mitótico, una estructura que se forma como una célula que se prepara para dividirse.

«Esta combinación que encontramos no era muy obvia», dice Michael Yaffe, investigador principal del estudio. «Nunca le habría dado dos medicamentos que se dirigieran al mismo proceso y esperaran algo mejor que sólo efectos aditivos.»

Hay algunos beneficios del descubrimiento sorpresa. Debido a que el combo se enfoca en un proceso de división celular que sólo utiliza el cáncer, el tratamiento se reduce en los tumores y deja a las células sanas solas. Los dos medicamentos también son bastante comunes, lo que significa que los ensayos clínicos podrían aparecer antes que con un medicamento desarrollado desde cero. El equipo espera que sólo le lleve un año o dos.

«Esta es una combinación de una clase de medicamentos que mucha gente ya está usando, con otro tipo de medicamentos que múltiples compañías han estado desarrollando», dice Yaffe. «Creo que esto abre la posibilidad de una traducción rápida de estos hallazgos en los pacientes.»

Además de eso, el análisis le dio al equipo una mejor perspectiva de cómo se dividen las células cancerosas, y reveló algunas nuevas dianas potenciales del medicamento para interrumpir ese proceso. De hecho, se sabe que los medicamentos existentes ya tienen algunos de esos efectos, pero no se habían aplicado antes a los tratamientos contra el cáncer.