Al vivir en el suelo, las lombrices pueden infectar a las plantas a través de sus raíces, razón por la cual muchas plantas han evolucionado para producir una respuesta inmune cuando se detectan las lombrices. Ahora, los científicos han aprovechado esa respuesta para crear una forma ecológica de protección de los cultivos.

Dirigido por el investigador asociado Murli Manohar, junto con los profesores Daniel Klessig y Frank Schroeder, un equipo del Instituto Boyce Thompson del estado de Nueva York comenzó por aislar un metabolito de ascáride conocido como ascr#18. Ese compuesto es un tipo de feromona ascarósida, y es utilizado por muchas especies de gusanos para comunicarse químicamente. Cuando las plantas lo detectan, «saben» que las lombrices redondas están cerca.

Los investigadores procedieron a aplicar pequeñas cantidades de ascr#18 a cuatro plantas de cultivo: soja, arroz, trigo y maíz. Luego infectaron esas mismas plantas con un virus, bacterias, hongos u oociceto (moho de agua). En comparación con un grupo de control de plantas no tratadas varios días después, a las tratadas les había ido mucho mejor, ya que su refuerzo de respuesta inmunitaria las hacía significativamente más resistentes a los patógenos.

Se encontró que la cantidad de ascr#18 necesaria para obtener resultados óptimos variaba entre las especies de plantas. Esto se debió probablemente al hecho de que diferentes plantas expresan diferentes cantidades de proteínas receptoras detectoras de ascarosides, además de que las proteínas específicas que se expresan pueden variar en sensibilidad.

En estudios anteriores, Klessig y Schroeder demostraron que la ascr#18 y otras feromonas producidas por lombrices también ayudaban a proteger plantas como el tomate, la papa, la cebada y la Arabidopsis (un miembro de la familia de la mostaza). Significativamente, debido a que tales compuestos no matan a los patógenos – o cualquier otra cosa – su aplicación debería ser una forma mucho más amigable con el medio ambiente que el uso tradicional de pesticidas tóxicos.

También participaron en la investigación científicos de la Universidad de Cornell, la Universidad de Kentucky, la Universidad Justus Liebig de Alemania, la Universidad de California-Davis y la Universidad Estatal de Colorado. La tecnología está siendo comercializada actualmente por la empresa Spinoff Ascribe Bioscience, bajo el nombre comercial de Phytalix.