Cuando se produce una lesión de la médula espinal, a veces es el propio sistema inmunológico del cuerpo el que causa la parálisis subsiguiente. Sin embargo, en un futuro no muy lejano, es posible que una inyección de nanopartículas en el sitio de la lesión pueda frenar las bien intencionadas pero destructivas células inmunitarias.

Normalmente, cuando viajan al lugar de la lesión, las células inmunitarias ayudan a la curación al limpiar los desechos y comenzar el proceso de regeneración.

Los delicados tejidos neurales del sistema nervioso central, sin embargo, pueden ser dañados por la actividad robusta de estas células. Normalmente, esos tejidos están protegidos de las células por una membrana conocida como la barrera hematoencefálica. Sin embargo, en el caso de una lesión de la médula espinal, se rompe la barrera y entran las células inmunitarias.

Cuando esto sucede, la inflamación resultante mata a las neuronas, destruye la vaina aislante de la mielina de las células nerviosas que les permite comunicarse eficazmente, y produce cicatrices que impiden la regeneración de las células nerviosas. En algunos casos, uno o más de estos factores producen parálisis debajo del sitio de la lesión.

Ahí es donde entran las nuevas nanopartículas.

Desarrollados en la Universidad de Michigan, están hechos de un polímero biodegradable conocido como poli(lactide-coglycolide), y no contienen ningún medicamento que pueda causar efectos secundarios. En cambio, se unen a las células inmunitarias que están en camino a la lesión, reprogramándolas. Esto hace que la mayoría de las células se alejen de la lesión, mientras que las que continúan produciendo menos inflamación de la que producirían de otra manera, además de que sus cualidades regenerativas son aumentadas.

Las nanopartículas ya han sido probadas con éxito en ratones. Se espera que, una vez desarrollada, la tecnología se incorpore a un dispositivo similar al EpiPen que se utilizaría para inyectar rápidamente las partículas tan pronto como sea posible después de que ocurra una lesión.

«El sistema inmunológico es la base de las enfermedades autoinmunes, el cáncer, los traumas, la regeneración, casi todas las enfermedades importantes», dice el profesor Lonnie Shea, científico principal. «Las herramientas que pueden apuntar a las células inmunes y reprogramarlas para una respuesta deseada tienen numerosas oportunidades para tratar o manejar la enfermedad.»

Recientemente se publicó un artículo sobre la investigación en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

Y esta no es la primera vez que oímos hablar de nanopartículas de poli(lactido-coglicolido) que se utilizan para evitar que el sistema inmunológico cause daño. Un equipo internacional de científicos los ha utilizado previamente para preservar las vainas de mielina de los ratones que sufren de esclerosis múltiple.