Los vuelos espaciales requieren bastante maquinaria de un solo uso, y cuando se habla de cohetes multimillonarios que se usan una vez, eso resulta bastante caro y derrochador. Blue Origin y SpaceX han hecho realidad los cohetes reutilizables, y ahora la ESA ha esbozado una cápsula reutilizable Space Rider, que llevaría el equipo científico al borde del espacio y de vuelta varias veces.

Space Rider tiene sus raíces en el Vehículo Experimental Intermedio (IXV) de la ESA, que realizó un vuelo exitoso y una prueba de reingreso en 2015. La nueva cápsula se basa en esa prueba de concepto, añadiendo una bahía de carga multipropósito que se abre al espacio, un tren de aterrizaje para cuando regrese a la Tierra y un diseño que ha sido actualizado para asegurar que pueda hacer el viaje de regreso por lo menos cinco veces más.

Space Rider's cargo bay can carry up equipment up to a maximum weight of 800 kg...

La cápsula se lanzaría sobre un cohete Vega-C y se acoplaría a una unidad de etapa superior AVUM+, que proporciona 600 vatios de potencia y dirige la nave una vez que está en órbita. El compartimiento de carga puede transportar equipos hasta un peso máximo de 800 kg (1.763,7 lb) o un volumen de 1.200 litros (317 gal). La nave puede entonces rotar por sí misma dependiendo de dónde deba apuntarse la carga útil científica – podría, por ejemplo, volar al revés si el equipo está destinado a estudiar la Tierra, o de lado si el objetivo está en el espacio.

Una vez completada la misión, que podría durar dos meses o más, el Jinete Espacial puede desorbitarse a sí mismo, ajustando su ángulo de ataque para volver a entrar en la atmósfera. Después de que se ralentiza lo suficiente, se despliega un paracaídas para llevarla al suelo, aterrizando suave y agradablemente en su tren de aterrizaje.

Las cargas utiles pueden ser removidas y un nuevo equipo instalado, listo para tomar vuelo nuevamente. La idea es que instituciones y empresas privadas puedan utilizar el Space Rider como plataforma para realizar experimentos en órbita terrestre baja, sin tener que preocuparse de cómo lanzar y aterrizar una nave.

Space Rider ha aprobado recientemente las revisiones preliminares de diseño para sus sistemas y subsistemas, con una revisión crítica del diseño prevista para finales de este año. Si todo va bien, la ESA planea lanzar la nave reutilizable en 2022.