Los científicos han debatido durante mucho tiempo por qué parece haber una asociación entre los niveles más altos de educación y las tasas más bajas de enfermedad de Alzheimer en etapas posteriores de la vida. Una nueva investigación de Johns Hopkins Medicine sugiere que la enfermedad neurodegenerativa es igual de prevalente en individuos más educados, pero una mayor reserva cognitiva puede mitigar temporalmente el impacto de la patología del Alzheimer en los años de la tercera edad.

Estudios anteriores han descubierto sistemáticamente una correlación entre la educación superior y las tasas más bajas de demencia, sin embargo, no ha estado claro si esta relación estaba relacionada con las diferencias estructurales reales en el cerebro, o si simplemente se trataba de un caso de más educación que daba a los individuos una especie de ventaja cognitiva. Para investigar esta distinción, los investigadores observaron los datos de un estudio que siguió a miles de sujetos durante varias décadas, desde la mediana edad hasta la edad adulta.

El estudio se centró en 331 sujetos que se sometieron a imágenes cerebrales para evaluar los niveles de beta amiloide en el cerebro, la principal característica patológica asociada con el inicio de la enfermedad de Alzheimer. Paralelamente, los sujetos fueron sometidos a pruebas cognitivas varias veces durante un período de 20 años para detectar cualquier disminución.

Curiosamente, la investigación reveló que el nivel educativo no tiene relación con la tasa de progresión patológica en la enfermedad de Alzheimer. Por lo tanto, independientemente del nivel de educación de una persona, ya sea inferior a la secundaria o hasta la universidad, la progresión del amiloide beta fue la misma. Sin embargo, las pruebas cognitivas revelaron una correlación clara entre los niveles de educación y la función intelectual, a pesar de las acumulaciones de beta amiloide en el cerebro. Esto significa que los sujetos con educación universitaria se desempeñaron mejor en las pruebas cognitivas en años posteriores en comparación con los sujetos con niveles de educación más bajos, a pesar de que ambos grupos mostraron niveles similares de beta amiloide.

«Nuestro estudio fue diseñado para buscar tendencias, no para probar causa y efecto, pero la mayor implicación de nuestro estudio es que la exposición a la educación y un mejor rendimiento cognitivo cuando se es joven pueden ayudar a preservar la función cognitiva durante un tiempo, incluso si es poco probable que cambie el curso de la enfermedad», dice Rebecca Gottesman, autora correspondiente en el nuevo estudio.

La distinción es particularmente importante para los investigadores que prueban tratamientos experimentales y evalúan la eficacia de nuevos fármacos potenciales. Sugiere que las pruebas cognitivas pueden no ser una forma útil de evaluar objetivamente la eficacia de un nuevo tratamiento, ya que los individuos con niveles similares de patología de Alzheimer podrían demostrar diferentes puntuaciones cognitivas dependiendo de los niveles de educación.

«Nuestros datos sugieren que más educación parece jugar un papel como una forma de reserva cognitiva que ayuda a las personas a mejorar en el punto de partida, pero no afecta el nivel real de deterioro», explica Gottesman. «Esto hace que los estudios sean difíciles porque alguien que tiene una buena educación puede tener menos probabilidades de mostrar un beneficio de un tratamiento experimental porque ya lo está haciendo bien».

Gottesman sugiere que para superar este problema en estudios futuros, el rendimiento cognitivo debe ser evaluado en los individuos a lo largo del tiempo en lugar de medido en un solo punto. Se espera que esto explique las variaciones en las respuestas cognitivas individuales a los tratamientos prospectivos. La investigación también sugiere que aunque los niveles más altos de educación pueden mantener el cerebro cognitivamente funcional, al menos temporalmente, no alteran fundamentalmente el curso patológico de la enfermedad.