Hace unos años, los astrónomos notaron una estrella que se estaba oscureciendo en un extraño patrón, llevando a la especulación de que una «megaestructura alienígena» podría estar orbitándola. Más tarde se presentaron explicaciones más plausibles, siendo el culpable más probable un grupo de cometas. Pero ahora los científicos han descubierto un sistema estelar aún más extraño que parece estar atenuándose completamente al azar, y ninguna de las explicaciones habituales parece encajar.

EPIC 249706694 (o HD 139139) es un sistema binario, lo que significa que está compuesto de dos estrellas gravitacionalmente unidas. Durante la segunda misión Kepler, el sistema fue observado durante 87 días seguidos, y en ese tiempo se encontró que su luz se atenuaba 28 veces. Normalmente, este tipo de inmersiones en la luz indican que un planeta está pasando frente a la estrella, pero si es así el oscurecimiento suele seguir un horario estricto – por ejemplo, los extraterrestres que miran al Sol desde el ángulo correcto verían a la Tierra bloquear su luz una vez cada 365 días, como si fuera un reloj.

Pero en este caso, las caídas no tenían ninguna regularidad. El equipo internacional que describe el sistema estelar lo llama «The Random Transiter», diciendo que «sus tiempos de llegada podrían haber sido producidos por un generador de números aleatorios». También se observó que el nivel de atenuación era aproximadamente el mismo cada vez.

Si esto suena un poco familiar, podría ser debido a la historia similar de «Tabby’s Star», cuya irregularidad en el oscurecimiento ocupó los titulares en 2015. Un estudio particularmente intrigante sugirió que estas inmersiones encajan con el patrón que podría esperarse de una «megaestructura alienígena» que orbita la estrella y cosecha su energía. Tan divertido como sería creerlo, la explicación más probable es que un enjambre de cometas o asteroides orbita la estrella, bloqueando periódicamente parte de la luz de las estrellas.

Pero EPIC 249706694 es aún más fascinante. El equipo examinó nueve escenarios comunes que normalmente podrían explicar el oscurecimiento irregular, y encontró que ninguno de ellos encajaba muy cómodamente.

La idea más sensata es que el sistema es el hogar de una serie de planetas, y los descensos fueron estos mundos pasando frente a la estrella en diferentes momentos. Sin embargo, el equipo descubrió que esto sólo podía explicar razonablemente menos de la mitad de los descensos. Por ejemplo, si un planeta orbita la estrella cada 20 días, podría explicar cuatro de los eventos de atenuación en ese período de 87 días. Pero en un sistema normal, eso significa que el siguiente planeta fuera de la estrella sólo podía hacer tres pasadas en ese tiempo.

Para explicar todos los descensos, tendría que haber 19 planetas alrededor de la estrella -mucho más que cualquier otro sistema conocido- y todos tendrían que estar lo suficientemente cerca como para tener «años» de menos de 90 días. Añade que también tendrían que ser aproximadamente del mismo tamaño, y eso no es plausible.

Del mismo modo, el equipo también descartó otras teorías populares, como la de un planeta en desintegración, asteroides polvorientos, planetas que orbitan ambas estrellas, grandes «manchas» en las estrellas como las que se ven en nuestro Sol, o que se oscurecen y se iluminan naturalmente por otras razones.

Eso deja a los astrónomos perplejos en cuanto a lo que podría estar causando las caídas. Antes de que alguien salte a la respuesta de los extraterrestres, el equipo está pidiendo a otros astrónomos que apunten diferentes instrumentos al extraño sistema estelar para ver si pueden averiguarlo.