La materia oscura es la misteriosa sustancia que se cree que penetra en el universo, superando a la materia regular en una proporción de cinco a uno. Se cree que juega un papel central en la formación de las galaxias, lo que hizo que el año pasado se descubriera una galaxia sin materia oscura bastante sorprendente. Pero ahora, los astrónomos han examinado la extraña galaxia un poco más de cerca – y han descubierto que no es tan especial después de todo.

Abunda la evidencia de que hay más en el universo de lo que se ve a simple vista. Durante más de 80 años se ha establecido que las galaxias se mueven mucho más rápido de lo que deberían si su masa fuera lo que podríamos ver como estrellas. Eso llevó a los astrofísicos a inferir la existencia de grandes cantidades de material invisible, apodado «materia oscura».

Este extraño material también ayudó a tapar agujeros en otras teorías, como la forma en que se forman las galaxias en primer lugar. Puesto que la materia oscura tiene una influencia gravitacional tan fuerte, la materia regular es atraída hacia ella, hasta que la densidad de todo ese material hace que colapse sobre sí mismo, encendiéndose como nuevas estrellas.

Pero esta pequeña y ordenada historia de origen fue puesta en duda el año pasado, gracias a una modesta galaxia llamada NGC1052-DF2 (o DF2, para abreviar). Los cálculos realizados por astrónomos de la Universidad de Yale mostraron que la velocidad de movimiento del DF2 era consistente con la masa de la materia que podíamos ver como estrellas y planetas, lo que significa que tenía muy poca o ninguna materia oscura.

Aunque podría parecer que refuta la teoría de la materia oscura, esa observación fue tomada como evidencia adicional para el material misterioso. Después de todo, si la materia oscura fuera sólo un error matemático, ese mismo «error» debería aplicarse fácilmente a cada una de las galaxias observadas. Su ausencia en este caso fue por lo tanto vista como evidencia de que la materia oscura es una sustancia física, la cual es usualmente (pero no siempre) encontrada manchando alrededor de las galaxias.

Dicho esto, también planteó nuevas preguntas sobre el nacimiento de las galaxias. Si no necesitaban materia oscura para formarse, ¿de qué otra manera podrían empezar?

Pero ahora parece que el estudio del año pasado se vio afectado por un error matemático diferente. Los astrónomos del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) en España han examinado la galaxia con más detalle, y han descubierto que una medición errónea podría haber desviado todo el asunto.

Según el equipo del nuevo estudio, se levantaron banderas rojas cuando se notó que todas las características extrañas del DF2 dependían de su distancia a la Tierra, mientras que las propiedades que no dependen de la distancia parecían normales. El equipo utilizó cinco métodos independientes para calcular la distancia por sí mismos – y en los cinco casos, la galaxia parecía mucho más cercana de lo que se había encontrado anteriormente.

Cuando el estudio original calculaba que la distancia de DF2 era de unos 64 millones de años-luz de la Tierra, la cifra revisada de la IAC se acerca más a los 42 millones. Y cuando las otras propiedades se calculan de nuevo basándose en esa nueva distancia, toda la rareza desaparece.

Con las nuevas cifras, la masa total de la galaxia es aproximadamente la mitad de lo que se pensaba anteriormente. La masa de las estrellas representa alrededor de una cuarta parte de eso, dejando que las tres cuartas partes restantes estén hechas de materia oscura. En resumen, DF2 es como cualquier otra galaxia, dice el equipo.

Este nuevo hallazgo tiene muchas implicaciones importantes. Por un lado, elimina esa duda sobre la historia de origen de las galaxias que la posible existencia de una galaxia deficiente en materia oscura levantó. Pero ahora también cuestiona otro estudio que más tarde «confirmó» las anomalías del DF2, así como un tercero que afirmaba haber encontrado un segundo ejemplo de una galaxia de luz en la materia oscura.

Aunque algunas personas pueden ver este nuevo estudio como evidencia de cuán falible puede ser la ciencia, a nuestros ojos refuerza el método científico. Después de todo, es importante que las afirmaciones audaces como una galaxia sin materia oscura sean investigadas por equipos independientes, e incluso cuando se descubre que están equivocados, la ciencia consiste en revisar nuestro entendimiento basado en nueva información.