La NASA ha dado su aprobación para iniciar la construcción de una nave espacial que algún día explorará el asteroide metálico Psyche, que podría representar el núcleo metálico expuesto de lo que una vez fue un planeta del tamaño de Marte. El lanzamiento de la sonda está previsto para agosto de 2022, después de lo cual soportará un frígido viaje de 3,5 años por el espacio antes de alcanzar la órbita alrededor de Psyche el 31 de enero de 2026.

Algunos científicos creen que Psique fue una vez un planeta del primer sistema solar que sufrió una violenta colisión con un gran impactador hace miles de millones de años. Este evento podría haber despojado al mundo de su corteza exterior, dejando atrás el núcleo metálico que observamos hoy.

Actualmente, Psyche orbita en el principal cinturón de asteroides de nuestro sistema solar situado entre Marte y Júpiter, y se cree que tiene una composición de níquel-hierro, lo que le daría una composición similar al núcleo de la Tierra. Al enviar una nave espacial para explorar este antiguo cuerpo, la NASA podría obtener información sobre los procesos que dieron forma a la formación de nuestro sistema solar. También podría presentar una oportunidad única para estudiar el núcleo expuesto de otro mundo.

La misión a Psique ha pasado recientemente una importante revisión, lo que le ha permitido pasar de una etapa de diseño preliminar, conocida como Fase B, a la Fase C, durante la cual el hardware tomará forma. Los científicos e ingenieros comenzarán ahora a finalizar el diseño de la nave espacial y los instrumentos, antes de fabricarlos, ensamblarlos y finalmente probarlos.

La sonda llevará consigo un conjunto de instrumentos científicos avanzados, incluyendo un magnetómetro que medirá el campo magnético del asteroide, y un generador de imágenes multiespectrales que tomará imágenes de alta resolución utilizando una serie de filtros para ayudar a distinguir entre elementos metálicos y de silicato. También contará con espectrómetros de masas de rayos gamma y neutrones, que se utilizarán para determinar de qué está hecho el enigmático cuerpo del sistema solar.

La nave espacial utilizará además una tecnología de comunicación láser de última generación que codifica los datos en fotones (en lugar de ondas de radio), lo que permitirá a la nave enviar más datos de los que sería posible con un sistema de comunicación tradicional.

El cuerpo principal de la nave, conocido como el «autobús», debe estar terminado en mayo de 2020. La sonda se someterá a un nuevo ensamblaje y pruebas para asegurarse de que está a la altura de los rigores de la vida en el espacio, antes de ser enviada al Centro Espacial Kennedy en Florida para su lanzamiento.

La sonda tardará tres años y medio y una práctica asistencia gravitacional desde Marte para llegar a Psique. La nave espacial pasará 21 meses analizando el asteroide desde cuatro órbitas diferentes, cada una de las cuales llevará al explorador robótico más cerca de la superficie del mundo alienígena.