Los medicamentos que hemos desarrollado para ayudarnos a tratar el dolor crónico se centran en gran medida en suprimir sus síntomas, en lugar de eliminar sus causas subyacentes. Al estudiar la forma en que el dolor funciona en las moscas de la fruta lesionadas, los científicos han descubierto por primera vez evidencia de que sus efectos pueden ser duraderos, algo que, según ellos, abre nuevas oportunidades para tratamientos más efectivos en humanos.

«La gente no piensa realmente que los insectos sientan algún tipo de dolor», dijo el profesor asociado Greg Neely de la Universidad de Sydney, Australia, que dirigió la investigación. «Pero ya se ha demostrado en muchos animales invertebrados diferentes que pueden sentir y evitar estímulos peligrosos que percibimos como dolorosos. En los no humanos, llamamos a este sentido’nocicepción’, el sentido que detecta estímulos potencialmente dañinos como el calor, el frío o las lesiones físicas, pero por simplicidad podemos referirnos a lo que los insectos experimentan como’dolor'».

Las moscas de la fruta a menudo sirven como modelos en estudios de este tipo porque poseen genomas mucho más pequeños y simples que otros animales, con los que los científicos pueden jugar para comprender diferentes comportamientos y condiciones en los seres humanos. En el pasado, hemos visto a científicos emborracharlos para entender por qué ocurren las resacas y estudiar ciertas proteínas de la mosca de la fruta que podrían ayudarnos a vivir vidas más largas y saludables.

Los científicos aprendieron por primera vez que las moscas de la fruta podían experimentar algo parecido al dolor en el año 2003, pero la evidencia sólo aludía a molestias de corta duración. Los científicos de la Universidad de Sydney han vuelto a reclutar al insecto alado en un intento de explorar los misterios del dolor humano, esta vez produciendo lo que dicen que es la primera evidencia genética de dolor crónico que perdura mucho después de que la lesión inicial se haya curado.

Brain and ventral nerve cord of an uninjured fly showing nociceptive sensory neurons can be seen...

«Así que sabíamos que los insectos podían sentir’dolor’, pero lo que no sabíamos es que una lesión podía llevar a una hipersensibilidad duradera a estímulos normalmente no dolorosos de una manera similar a las experiencias de los pacientes humanos», dice Neely.

Para llegar a este hallazgo, Neely y su equipo dañaron un nervio en una pierna de una mosca de la fruta y la dejaron curar. Aunque el dolor agudo había pasado, los investigadores descubrieron que las otras piernas de la mosca también se habían vuelto hipersensibles. Una investigación más profunda determinó las razones de esto en lo que los investigadores describen como frenos de dolor, que residen en la médula ventral de la mosca (su versión de una médula espinal) y controlan el flujo de señales de dolor a través de su cuerpo.

«Después de la lesión, el nervio lesionado vierte toda su carga en el cordón nervioso y mata todos los frenos, para siempre», dice Neely. «Entonces el resto del animal no tiene frenos en su’dolor’. El umbral del dolor cambia y ahora están hipervigilantes».

En los seres humanos, un estado de hipervigilancia puede significar una sensibilidad sostenida y aumentada al dolor, lo que conduce a un dolor crónico. Esta investigación se centró en una forma, conocida como dolor neuropático, que surge del daño al sistema nervioso (el dolor inflamatorio es el otro tipo de dolor crónico). Los investigadores creen que mecanismos de frenado similares podrían estar en juego cuando se trata de dolor neuropático en humanos, pero de una manera diferente.

Los animales liberan estos frenos de dolor como un mecanismo de supervivencia en respuesta a situaciones peligrosas, pero cuando los frenos son liberados en humanos, los condena a una incomodidad sostenida. Afortunadamente, esta investigación abre nuevas posibilidades en torno a cómo podríamos volver a ponerlas en marcha.

«Ahora sabemos que el paso crítico que causa el’dolor’ neuropático en moscas, ratones y probablemente humanos, es la pérdida de los frenos del dolor en el sistema nervioso central, estamos enfocados en hacer nuevas terapias con células madre o medicamentos que apunten a la causa subyacente y detengan el dolor para siempre», dice Neely.