La Tierra ha tenido un pasado tumultuoso, por lo que es difícil tener una idea clara de esos primeros días salvajes. Pero un nuevo estudio de investigadores de la Universidad de Adelaida plantea la posibilidad de que los continentes puedan haber salido del mar mucho antes de lo que se cree actualmente, antes de ser destruidos una vez más por la actividad tectónica.

Se cree que la mayor parte de la corteza continental -las rocas graníticas por las que caminamos todos los días- se formó hace unos 2.500 a 3.000 millones de años, y que algunas de ellas se unieron antes y después de esa ventana.

Pero el nuevo estudio sugiere que estas masas rocosas fueron precedidas por continentes mucho más antiguos que luego fueron destruidos por movimientos tectónicos o derretidos. Estas rocas más antiguas podrían tener una antigüedad de hasta 4.000 millones de años, lo que no es demasiado tiempo (geológicamente hablando) después del nacimiento del planeta, hace unos 4.500 millones de años.

El equipo llegó a esta conclusión después de analizar 75.800 muestras de rocas ígneas, recolectadas de diferentes continentes. Los investigadores luego usaron las edades estimadas y la radiactividad actual de estas rocas, y construyeron un modelo de su radiactividad promedio de los últimos 4 mil millones de años.

«Todas las rocas contienen radioactividad natural que produce calor y eleva las temperaturas en la corteza cuando se descompone: cuanto más radioactiva es una roca, más calor produce», dice Derrick Hasterok, autor del estudio. «Las rocas típicamente asociadas con la corteza continental tienen mayor radioactividad que las rocas oceánicas. Una roca de 4.000 millones de años de antigüedad tendría cuatro veces más radioactividad cuando fue creada en comparación con la actual».

Pero curiosamente, el equipo encontró que las rocas de más de dos mil millones de años de antigüedad tenían niveles de radiactividad más bajos de lo esperado. El modelo fue alterado para tener en cuenta la mayor producción de calor que habría ocurrido antes en el violento pasado de la Tierra, y encontró que esta anomalía estadística desapareció. Eso les dice a los investigadores que los continentes pueden haber surgido antes de lo que se pensaba convencionalmente – pero estas masas terrestres tempranas se habrían descompuesto y reorganizado, antes de volver a surgir en una línea de tiempo más aceptada.

«Creemos que habría habido más rocas de tipo granítico -o continental- alrededor, pero debido a la mayor radiactividad y, por lo tanto, al mayor calor, se derritieron o fueron fácilmente destruidas por el movimiento tectónico», explica Hasterok. «Por eso estas costras continentales no aparecen en el registro geológico. Nuestros modelos prevalecientes sugieren que los continentes eventualmente crecieron fuera de los océanos a medida que la corteza se engrosaba. Pero creemos que puede haber habido una cantidad significativa, aunque muy inestable, de corteza continental mucho antes».

Por supuesto, un reclamo tan grande requiere más evidencia para respaldarlo. Pero aún así, esto demuestra lo poco que sabemos sobre los primeros días de nuestro planeta.

«Utilizamos este modelo para entender los procesos evolutivos desde la Tierra temprana hasta el presente, y sugerimos que la supervivencia de la corteza primitiva dependía de la cantidad de radioactividad en las rocas – no de la casualidad», dice Hasterok. «Si nuestro modelo resulta ser correcto, puede requerir la revisión de muchos aspectos de nuestra comprensión de la evolución química y física de la Tierra, incluyendo la tasa de crecimiento de los continentes y posiblemente incluso la aparición de la tectónica de placas.»