El año pasado los astrónomos descubrieron una gigantesca galaxia «fantasma», llamada Antlia 2, que orbita la Vía Láctea. Ahora, una nueva investigación liderada por la Universidad de Rochester ha encontrado que la extraña galaxia puede haber estado involucrada en un atropello y fuga que dejó a la Vía Láctea con un disco galáctico tambaleante.

Desde nuestra posición dentro de la Vía Láctea, es difícil tener una idea de la estructura a gran escala de la galaxia. Sabemos que se trata en su mayoría de un disco plano con un centro abultado, y si lo miras desde «arriba» verás que está formado por brazos en espiral de estrellas y gas.

Pero recientemente se descubrió que el disco galáctico también parece estar ondulado verticalmente, creando una textura como el hierro corrugado. Se sugirió que este efecto podría haber sido causado por las réplicas gravitacionales de una colisión pasada, cuando una galaxia enana arrasó el disco de la Vía Láctea. Y ahora, los investigadores de Rochester creen que han identificado qué galaxia enana es la responsable.

Descubierta sólo en 2018 en datos de la misión Gaia de la ESA, Antlia 2 es una galaxia enana inusual. Está orbitando la Vía Láctea a una distancia de al menos 130.000 años-luz, y aunque es relativamente grande para una galaxia enana, también es increíblemente débil para su tamaño. Esta gigantesca galaxia «fantasma» era difícil de detectar, no sólo por su oscurecimiento, sino porque estaba escondida detrás del bulto de estrellas en el centro de la Vía Láctea.

Ahora, el equipo de Rochester ha señalado con el dedo a Antlia 2 por el tiroteo que sacudió la Vía Láctea. Los investigadores usaron los datos de la nave espacial Gaia para calcular la trayectoria pasada de la galaxia enana, y encontraron que su trayectoria probablemente la llevó a través del disco de nuestra galaxia hace unos pocos cientos de millones de años – muy recientemente, en términos cosmológicos. Otra prueba es que la posición actual de la Antlia 2 coincide con una simulación anterior de dónde estaría el culpable de la perturbación.

An image from the simulation, showing the path of the ghostly dwarf galaxy Antlia 2 (bottom...

El equipo también modeló qué tipo de efectos tendría una colisión de este tipo en la Vía Láctea. Las simulaciones mostraron perturbaciones muy similares a las observadas en el disco de la Vía Láctea.

Los investigadores respaldaron el hallazgo considerando a otros sospechosos, como las otras galaxias enanas que orbitan la Vía Láctea. Se encontró que la fuerza de marea de Sagitario era demasiado débil, y que las Nubes Grandes y Pequeñas de Magallanes están demasiado lejos para crear los efectos observados.

Por supuesto, el impacto también habría dejado una marca en la propia Antlia 2. Los investigadores también han calculado qué tipo de movimientos tendrían las estrellas en la galaxia enana fantasmagórica después de pasar por encima de la galaxia más grande. Estas predicciones pueden ser probadas en futuras ejecuciones de datos de Gaia y, si son precisas, añaden aún más peso a la idea.