¿Por qué algunos bebés extremadamente prematuros no crecen mientras que otros prosperan, a pesar de dietas similares? Una nueva investigación sugiere que estas diferencias metabólicas están respaldadas por alteraciones microbianas intestinales específicas que dejan a algunos recién nacidos prematuros en un estado fisiológico similar al ayuno.

Los primeros meses en la vida de un bebé prematuro son profundamente importantes y el crecimiento postnatal es crítico para el desarrollo saludable de un bebé prematuro. La ciencia médica moderna y las prácticas nutricionales han mejorado el crecimiento infantil en estas importantes semanas, pero todavía hay muchos bebés prematuros que inexplicablemente no progresan al mismo ritmo que otros.

Algunos bebés prematuros parecen ser incapaces de metabolizar los nutrientes tan eficientemente como otros, y esta observación ha llevado a algunos investigadores a plantear la hipótesis de que las diferencias en los microbiomas intestinales podrían jugar un papel importante. Estudios observacionales previos han confirmado una fuerte asociación entre el crecimiento prematuro del bebé y las alteraciones microbianas del intestino, y esta nueva investigación profundiza en esa asociación al examinar más específicamente cómo estas alteraciones de las bacterias intestinales podrían estar afectando la capacidad del bebé para metabolizar los nutrientes.

La nueva investigación dio seguimiento a 58 recién nacidos prematuros, todos con una edad gestacional media de 26 semanas. En el punto de las 40 semanas, el 60 por ciento de los bebés se clasificaron con insuficiencia grave de crecimiento postnatal, lo que significa que su peso era inferior al tercer percentil en las tablas de crecimiento general específicas del sexo. Al comparar las firmas microbianas y metabólicas de los bebés con insuficiencia de crecimiento con las de los bebés prematuros con crecimiento apropiado, los investigadores descubrieron asociaciones significativas que creen que podrían ayudar a mejorar el desarrollo de los bebés prematuros en el futuro.

«Nuestros análisis de la relación entre el microbioma de los bebés con insuficiencia de crecimiento y los subproductos de su metabolismo sugieren que la composición única de las comunidades bacterianas que viven en sus intestinos podría desempeñar un papel en este estado metabólico con similitudes con el ayuno», explica el autor principal del estudio, Patrick Seed.

Junto con las notables alternancias microbianas intestinales en los bebés con insuficiencia de crecimiento, los investigadores identificaron diferencias metabólicas convincentes que sugieren que los bebés se encontraban en un estado fisiológico persistente similar al del ayuno. Las deficiencias en el metabolismo de la glucosa y las elevaciones en múltiples ácidos grasos se asemejaban a los perfiles metabólicos observados en niños desnutridos. Esto fue a pesar de que estos bebés prematuros fueron alimentados con la misma dieta calórica que aquellos bebés prematuros que finalmente alcanzaron los niveles de crecimiento apropiados a las 40 semanas.

Incluso después de considerar otras complicaciones clínicas prematuras como enfermedad, inflamación o perforación intestinal, estas diferencias metabólicas y microbianas significativas se mantuvieron. Esto plantea la hipótesis razonable de que las interrupciones en el desarrollo microbiano de un bebé pueden resultar en deficiencias metabólicas que afectan el crecimiento crítico en las semanas y meses posteriores al nacimiento prematuro.

«En la actualidad, carecemos de los medios para identificar a los lactantes con mayor riesgo de retraso del crecimiento», dice Seed sobre el valor de esta nueva investigación. «El microbioma podría darnos los conocimientos que necesitamos para guiar las intervenciones individualizadas y medir la respuesta a la terapia.»

El siguiente paso en la investigación es verificar estas diferencias metabólicas y microbianas en una cohorte más grande de bebés. Esto permitirá inicialmente obtener biomarcadores precisos que pueden ayudar a identificar a los bebés prematuros con mayor riesgo de fracaso del crecimiento posterior. Después de eso, las investigaciones examinarán formas de ayudar a la maduración microbiana y metabólica en estas etapas vitales del desarrollo infantil.