Aunque ya hemos visto que las palas de las turbinas eólicas a gran escala con forma de aletas de ballena jorobada pueden ser más eficientes, lo que funciona para las grandes turbinas no necesariamente funciona para las pequeñas. De hecho, un nuevo estudio sugiere que para las unidades de pequeña escala, copiar las alas de las gaviotas puede ser el camino a seguir.

«Las palas diseñadas para grandes turbinas eólicas no suelen tener una buena eficiencia aerodinámica cuando se reducen», dice el Dr. Jorg Schluter, profesor de ingeniería mecánica en la Universidad Deakin de Australia.

«Vimos el potencial para mejorar la capacidad de generación de las turbinas a pequeña escala y miramos al cielo en busca de ideas para mejorar el diseño de las palas. La naturaleza tiene una forma de encontrar soluciones impecables y creo que muchos de nosotros hemos estado en la costa en algún momento de nuestras vidas y nos hemos maravillado con las aves marinas que se elevan con la brisa, dominando la aerodinámica mejor que cualquier cosa hecha por el hombre».

Con eso en mente, el estudiante de maestría Arun Joseph Thomas se puso a probar las hojas en forma de ala de gaviota a través de una simulación por computadora. Utilizando los datos de viento recogidos en la ciudad australiana de Geelong, finalmente determinó que una turbina a pequeña escala con las palas bioinspiradas proporcionaría entre un 10 y un 15 por ciento más de potencia que una con palas convencionales.

«La curvatura de sus alas ha sido optimizada a lo largo de millones de años para extraer el máximo del aire en estas escalas más pequeñas», dice Thomas. «La integración de la forma de perfil del ala de una gaviota en el diseño del álabe de una turbina aumenta la capacidad de generación de la turbina y sugiere que existe un mayor potencial comercial para estas turbinas a pequeña escala».