La enfermedad de Alzheimer es una enfermedad con varias causas potenciales y, por lo tanto, una serie de objetivos potenciales de prevención. Uno de ellos se centra en una proteína llamada tau, que puede acumularse en largos ovillos que matan a las neuronas del cerebro. Los científicos han desarrollado lo que describen como una vacuna para mantener el cerebro libre de estos grupos peligrosos, y han descubierto que tratar a los ratones de esta manera ayuda a evitar el tipo de deterioro de la memoria asociado con la enfermedad.

Se cree que la tau, junto con otra proteína llamada beta amiloide, es un factor importante en la aparición de la enfermedad de Alzheimer. Ambos pueden acumularse en grupos que dañan la función cognitiva, con un gran número de esfuerzos de investigación centrados en las formas de intervenir en su dañina acumulación.

En el caso de la tau, es una proteína que en un sujeto sano realmente sirve para estabilizar la estructura dentro de las neuronas. Pero en los cerebros de los pacientes de Alzheimer, a menudo se encuentran que se han formado en grupos anormales conocidos como ovillos neurofibrilares que juegan un papel mucho más destructivo.

Científicos de la Universidad de Nuevo México (UNM) han encontrado una manera de exprimir el cerebro de estos enredos de tau en ratones. Han desarrollado un nuevo tipo de vacuna basada en partículas similares a los virus (VLP), que son virus diseñados para que se les extirpe el genoma para que no puedan reproducirse, pero que pueden desencadenar una respuesta inmunitaria, ya que el cuerpo aún los ve como invasores extraños.

En experimentos con ratones que habían sido criados para desarrollar síntomas similares a los de la enfermedad de Alzheimer, esta vacuna impulsó a los animales a generar anticuerpos que eliminaron las proteínas tau, con sus efectos que aún se observan meses después. Las pruebas del equipo consistieron en someter a los ratones a una serie de ejercicios laberínticos para poner a prueba su memoria, en los que los animales vacunados se desempeñaron «notablemente» mejor que los demás.

Las resonancias magnéticas revelaron que las personas vacunadas también se sometieron a menos encogimiento cerebral, una señal de que menos neuronas habían muerto. El mismo grupo de ratones exhibió significativamente menos ovillos en las regiones de la corteza y el hipocampo del cerebro, que están en gran medida asociados con el aprendizaje y la memoria y se deterioran como resultado de la enfermedad de Alzheimer.

«Estos resultados confirman que atacar los enredos de tau mediante una intervención con una vacuna podría rescatar los problemas de memoria y evitar que las neuronas mueran», dice Nicole Maphis, candidata al doctorado en el Programa de Graduados en Ciencias Biomédicas de la UNM.

Los propios investigadores señalan que convertir este descubrimiento en una vacuna para humanos podría llevar décadas y millones de dólares, pero sin embargo están explorando las posibilidades de comercialización. Si nada más, el trabajo brilla otra astilla de luz sobre el insidioso funcionamiento de una enfermedad neurológica increíblemente compleja y mal entendida, y ofrece otra vía para la exploración en nuestros esfuerzos por detenerla en su camino.