Hay varias técnicas utilizadas para matar el cáncer, como la quimioterapia y la radioterapia, pero la parte realmente difícil es hacerlo sin dañar al resto del cuerpo. Las citoquinas son pequeñas proteínas que podrían desempeñar un papel en la inmunoterapia, pero hasta ahora no han sido aprobadas para su uso, dada su toxicidad para las células sanas. Ahora, los investigadores del MIT han logrado mantener las citoquinas contenidas en las células cancerosas, uniéndolas con proteínas que se pegan como el Velcro.

Las citoquinas están presentes de forma natural en el cuerpo, ya que las células inmunitarias las utilizan para comunicarse entre sí. Aunque han demostrado ser prometedores como un fuerte asesino del cáncer, el problema es que no discriminan entre las células cancerosas y las sanas. Inyectar las moléculas directamente en el tumor no ha funcionado en el pasado, y las citoquinas se filtran al torrente sanguíneo con bastante rapidez.

Así que los investigadores del MIT se propusieron desarrollar un método que mantuviera las moléculas en el tumor donde pertenecen. La idea era crear un cierre tipo velcro que anclara las citocinas al tejido canceroso, añadiendo una proteína a las moléculas que se une a otra proteína que es común en los tumores pero no en las células sanas.

Después de realizar búsquedas exhaustivas, el equipo encontró dos proteínas que funcionan como las dos partes del mecanismo de bloqueo. Se eligió una proteína llamada lumican para emparejarla con las citocinas, porque se une estrechamente al colágeno, otra proteína que es más abundante en los tumores que en las células sanas.

Aunque hay colágeno en otras partes del cuerpo, el equipo señala que esto no es un problema para este tratamiento; después de todo, hay mucho más en el tumor, y cuando se inyectan las moléculas directamente en el área cancerosa, no se escapan al resto del cuerpo.

Los investigadores probaron el tratamiento en ratones, usando dos citoquinas, la interleucina-2 y la interleucina-12 (IL-2 e IL-12), que hasta ahora han demostrado ser prometedoras pero demasiado tóxicas para el uso humano. Estas moléculas fueron emparejadas con lumican o usadas solas, y dadas a ratones con melanoma que tenían niveles relativamente bajos de colágeno, para ver qué tan bien se pegaban.

«Además, todas las terapias con citoquinas se administraron junto con una forma de terapia sistémica, como un anticuerpo dirigido al tumor, una vacuna, un bloqueo en los puntos de control o terapia con células T del receptor de antígeno quimérico (CAR), ya que queríamos mostrar el potencial de combinar las citoquinas con muchas modalidades diferentes de inmunoterapia», dice Noor Momin, autor principal del estudio.

Cuando las citoquinas y el luminican se usaron junto con otras terapias, las tasas de supervivencia se dispararon, y algunas combinaciones vieron que más del 90 por ciento de los ratones de prueba sobrevivían. Incluso cuando los tratamientos con citoquinas/lumican fueron usados sin ninguna de las otras terapias, el equipo encontró que el problema de toxicidad fue eliminado.

Los investigadores dicen que los próximos pasos son mejorar aún más la técnica, así como investigar cómo el sistema de cierre de velcro podría mejorar también otros tipos de tratamientos.