Hasta ahora hemos visto más de 4.000 planetas orbitando estrellas aparte de nuestro Sol, pero sabemos muy poco sobre sus atmósferas. Ahora, los astrónomos de la NASA han logrado sondear la atmósfera del GJ 3470 b, un planeta diferente a cualquier otro de nuestro sistema solar. Es la primera vez para este tipo de mundo, y podría ser un paso hacia la identificación de planetas potencialmente habitables.

GJ 3470 b es un tipo de planeta comúnmente conocido como «Super-Tierra», o tal vez un «mini-Neptuno». La razón por la cual es bastante clara – con una masa alrededor de 12.6 veces la de la Tierra, inclina las escalas entre la Tierra y Neptuno, que tiene una masa de más de 17 Tierras. Aunque nuestro sistema solar se ha perdido esta clase de objetos, en realidad pueden constituir la mayoría de los planetas de la galaxia.

Pero hasta ahora, los astrónomos nunca habían podido hacer un balance de lo que había en la atmósfera de este tipo de mundo. Para investigar, los telescopios espaciales Hubble y Spitzer realizaron un estudio espectroscópico del planeta, analizando las firmas de luz que se filtraban a través del aire al pasar frente a su estrella anfitriona, así como lo que se perdió cuando el planeta fue detrás de la estrella.

Los resultados fueron inesperados. La atmósfera era clara con neblinas finas, y en su mayoría compuestas de hidrógeno y helio, rodeando un gran núcleo rocoso. Por extraño que parezca, no se recogieron elementos más pesados.

«Esperábamos una atmósfera fuertemente enriquecida con elementos más pesados como el oxígeno y el carbono, que están formando abundante vapor de agua y gas metano, similar a lo que vemos en Neptuno», dice Björn Benneke, autor correspondiente del estudio. «En cambio, encontramos una atmósfera tan pobre en elementos pesados que su composición se asemeja a la composición rica en hidrógeno y helio del Sol.»

An artist's illustration of the atmosphere and position of the exoplanet GJ 3470 b

Eso hace que el GJ 3470 b sea un poco un rompecabezas. El planeta orbita relativamente cerca de su estrella anfitriona, y es sólo el segundo llamado «Neptuno caliente» que se descubre. Exactamente cómo llegó a ser de ese tamaño y esa proximidad a la estrella es desconocida.

Estudios previos del GJ 3470 b mostraron que la radiación de la estrella estaba volando rápidamente la atmósfera del exoplaneta hacia el espacio, sugiriendo que originalmente era mucho más grande -un «Júpiter caliente», se podría decir- pero que desde entonces se había reducido a un mero «Neptuno caliente».

Pero con los nuevos datos atmosféricos tomados en cuenta, el equipo ahora cree que el planeta nació del bulto rocoso en el medio, que luego recogió hidrógeno de un disco protoplanetario de material que una vez rodeó a la estrella. Pero el disco se disipó antes de que pudiera crecer mucho más.

«Este es un gran descubrimiento desde la perspectiva de la formación del planeta», dice Benneke. «El planeta orbita muy cerca de la estrella y es mucho menos masivo que Júpiter – 318 veces la masa de la Tierra – pero ha logrado acumular la atmósfera primordial de hidrógeno/helio que está en gran parte `no contaminada’ por elementos más pesados. No tenemos nada como esto en el sistema solar, y eso es lo que lo hace impactante».