Un equipo internacional de astrónomos dirigido por la Universidad de Warwick ha encontrado un planeta «prohibido» que orbita el «Desierto de Neptuno» de otra estrella. Localizado a 920 años luz de la Tierra, el exoplaneta NGTS-4b es 20 por ciento más pequeño que Neptuno, pero retiene una atmósfera a pesar de estar lo suficientemente cerca como para dar vueltas alrededor de su estrella una vez cada 1.3 días y tener una temperatura superficial de 1,000° C (1,800° F).

La caza de exoplanetas sigue dando sorpresas y la última es un planeta que simplemente no debería estar donde está. La sabiduría aceptada es que los planetas del tamaño de Neptuno o más pequeños pueden tener atmósferas cuando están lejos de sus estrellas anfitrionas, pero son planetas rocosos sin aire si están cerca porque, a diferencia de aquellos del tamaño de Júpiter o más grandes, no tienen suficiente gravedad o campos magnéticos poderosos para contrarrestar el calor y los vientos solares de una estrella a corta distancia.

Descubierto por el conjunto de telescopios NGTS (Next-Generation Transit Survey) en el Observatorio Paranal del Observatorio Europeo Austral en el infame desierto de Atacama, el NGTS-4b es un planeta «prohibido» en el sentido de que es un planeta del tamaño de un neptuno con una masa 20 veces mayor que la de la Tierra, está cerca de su estrella, pero todavía tiene una atmósfera.

Está prohibido porque es el primer exoplaneta parecido a Neptuno con una atmósfera que se encuentra en lo que se conoce como el Desierto de Neptuno. Es decir, la zona donde un mundo así debería ser despojado de sus gases y convertido en una bola de roca. Sin embargo, al estudiar la forma en que la luz de su estrella anfitriona cae a medida que pasa por delante de ella, el equipo pudo determinar que altera la curva de luz en un 0,2 por ciento en lugar del 1 por ciento más habitual, lo que indica una atmósfera.

En cuanto a por qué esto es así, la explicación más probable es que o bien NGTS-4b sólo se movió a su órbita actual en el último millón de años, o bien una vez fue mucho más grande y su atmósfera se está evaporando.

«Este planeta debe ser duro, está justo en la zona donde esperábamos que los planetas del tamaño de Neptuno no sobrevivirían», dice Richard West, del Departamento de Física de la Universidad de Warwick. «Es verdaderamente notable que hayamos encontrado un planeta en tránsito a través de una estrella que se oscurece en menos de un 0,2 por ciento, algo que nunca antes habían hecho los telescopios sobre el terreno, y fue estupendo encontrarlo después de trabajar en este proyecto durante un año.

«Ahora estamos buscando datos para ver si podemos ver más planetas en el desierto de Neptuno – tal vez el desierto es más verde de lo que se pensaba.»