Ya sabes lo que son los planetas. Estás familiarizado con las lunas. ¿Pero qué obtienes cuando cruzas los dos? «Ploonets», según astrónomos de Australia y Colombia. Estos objetos extraños e hipotéticos comienzan la vida como una luna rodeando un planeta gigante, pero los modelos muestran que pueden ser exiliados y esencialmente convertidos en planetas ellos mismos. Si es cierto, esta teoría podría explicar algunos misterios astronómicos.

Hasta ahora, se han descubierto más de 4.000 exoplanetas, y si nuestro sistema solar es algo por lo que pasar, es natural suponer que muchos de ellos también deberían albergar sus propias lunas. Pero hasta ahora, no se ha detectado directamente ningún exomoto, aunque se han detectado pruebas de ello.

Para investigar dónde podrían estar escondidos, los astrónomos modelaron exoones en órbita alrededor de «Júpiter Caliente». Estos son los tipos de exoplanetas más comúnmente detectados, y como su nombre lo indica, son gigantes gaseosos del tamaño de Júpiter o más grandes, y están chisporroteando debido a que están bastante cerca de sus estrellas.

Interesantemente, el estudio encontró que los grandes exomontes orbitando Júpiter Caliente podían escapar de la gravedad de sus planetas anfitriones. Mientras que algunos de esos exónos exiliados podrían terminar estrellándose contra el planeta o siendo lanzados contra la estrella, se espera que aproximadamente la mitad sobrevivan y se aventuren por su cuenta.

«Estas lunas se convertirían en embriones planetarios, o incluso en planetas completos, con órbitas altamente excéntricas propias», dice Jaime Alvarado-Montes, investigador codirigente del estudio.

El equipo ha apodado a estos objetos «ploonets», y comienzan a desdibujar las líneas entre lunas y planetas. Desafortunadamente, es posible que no sean de larga vida – el equipo sugiere que podrían terminar disolviéndose en unos pocos cientos de millones de años. Esto podría dificultar su detección, así como el hecho de que no seamos capaces de distinguirlos de los planetas regulares a esta distancia.

Si existen, los ploonets también podrían tapar algunos agujeros cósmicos de la trama. El extraño patrón de atenuación de Tabby’s Star, por ejemplo, probablemente no es una «megaestructura alienígena», sino que podría ser el resultado de las ploonetas.

Los siguientes pasos, por supuesto, son tratar de observar un globo en acción.