El Marte moderno es una cáscara desolada de un planeta, en lo que respecta a la vida. Pero no es completamente inhabitable, ya que los microbios podrían estar escondidos en las grietas de las rocas y la suciedad. Y ahora un nuevo estudio ha encontrado una posible fuente de alimento para estos organismos: el polvo espacial.

La mayor parte de Marte no es un lugar muy cómodo para vivir, según los estándares de la Tierra. Hace mucho frío. No hay mucha agua, y lo que hay está mayormente encerrado en los casquetes polares o lagos salados bajo tierra. La delgada atmósfera significa que la radiación ultravioleta del Sol esteriliza la superficie. Y por supuesto, el suelo está bastante hambriento de nutrientes.

Eso no pinta un cuadro particularmente prometedor de vida potencial en Marte, pero todavía hay esperanza. Se ha encontrado que los microorganismos prosperan en algunos de los ambientes más extremos de la Tierra. En esencia, el problema de los nutrientes puede ser el mayor obstáculo, y ahora podemos tener una fuente de alimentos, según un nuevo estudio realizado por investigadores del Imperial College London y las universidades de Monash, Stirling y Alberta.

El espacio es sorprendentemente polvoriento, y estas pequeñas manchas están constantemente lloviendo sobre los planetas. Aquí en la Tierra apenas nos damos cuenta, porque nuestra espesa atmósfera suele quemarlos mucho antes de que lleguen al suelo. Pero Marte tiene una atmósfera mucho más delgada, dejando que más polvo cósmico se asiente en la superficie.

Y ese polvo podría proporcionar un smorgasbord para cualquier vida microscópica en el Planeta Rojo. Los organismos conocidos necesitan moléculas de carbono, nitrógeno, oxígeno y fósforo para sobrevivir, así como pequeñas cantidades de metales como el níquel. Todos estos son comunes en la Tierra, pero parecen ser difíciles de encontrar en Marte. La caída del polvo espacial podría llenar el nicho.

«Lo que le faltan a Marte son nutrientes de cosecha propia», dice Andy Tomkins, investigador principal del estudio. «Nuestros cálculos de entrada en la atmósfera sugieren que los micrometeoritos sobreviven en la superficie de Marte mucho mejor que en la Tierra. Estas partículas de polvo contienen abundante hierro, níquel, azufre y probablemente fósforo, todos los cuales pueden proporcionar nutrientes. Es comida del espacio para microbios marcianos».

El equipo dice que el clima en Marte puede ayudar a que este polvo espacial se acumule en ciertos lugares. El viento lo sopla, y partículas más pesadas como los metales se acumularían en grietas en la roca, potencialmente entregando alimento directamente a las comunidades de microbios.

Por supuesto, el siguiente paso sería confirmar que Marte es el hogar de grandes cantidades de este polvo cósmico. Los exploradores en la superficie del Planeta Rojo podrían hacer precisamente eso, y concentrarse en los tipos de lugares con más probabilidades de albergar vida.

«La curiosidad ha encontrado áreas donde se acumulan rocas más grandes y granos de arena de alta densidad en Marte, se predice que estos son ricos en polvo cósmico, y por lo tanto los nutrientes esenciales para la vida», dice Tomkins. «Estos serían grandes lugares para buscar evidencia de vida.»