Cuando se utiliza una desmotadora de algodón para separar las fibras de algodón de sus semillas, se produce mucha pelusa como producto de desecho. Actualmente, gran parte de esa pelusa de algodón se quema o se deposita en vertederos. Sin embargo, gracias a recientes investigaciones realizadas fuera de Australia, es posible que pronto se convierta en plástico biodegradable.

Según la Dra. Maryam Naebe, de la Universidad de Deakin, se producen anualmente aproximadamente 29 millones de toneladas (32 millones de toneladas estadounidenses) de pelusa de algodón, de las cuales aproximadamente un tercio simplemente se descarta. Los miembros de su equipo querían reducir ese desperdicio, al mismo tiempo que ofrecían a los agricultores algodoneros una fuente adicional de ingresos, y producir una «alternativa sostenible a los plásticos sintéticos dañinos».

Esto les llevó a desarrollar un sistema en el que se utilizan productos químicos baratos y respetuosos con el medio ambiente para disolver las fibras de pelusa, junto con otros residuos de desmotado, como semillas y tallos. El polímero orgánico líquido resultante se utiliza para crear una película de plástico, cuyas muestras se muestran a continuación (rodeando un montón de residuos de algodón).

Cotton gin trash, surrounded by samples of the bioplastic

Ese material se biodegrada inofensivamente después de ser colocado en la tierra, y podría ser utilizado en la industria algodonera, para aplicaciones tales como envoltura de balas o empaque de semillas y fertilizantes. Incluso puede llegar a ser parte de un proceso agrícola de ciclo completo.

«El bioplástico puede biodegradarse y convertirse en tierra, que a su vez se utilizará para cultivar algodón, lo que dará lugar a la basura de la desmotadora de algodón durante el proceso de desmotado, que luego puede ser reutilizada en bioplástico», dice Naebe.

Y como beneficio adicional, se dice que la fabricación de la película plástica es menos costosa que la de productos similares a base de petróleo.

La investigación es parte de un proyecto dirigido por el candidato al doctorado Abu Naser Md Ahsanul Haque y la Dra. Rechana Remadevi, investigadora asociada. Ahora están estudiando la posibilidad de aplicar la misma tecnología a los residuos orgánicos y al material vegetal, como la hierba limón, el cáñamo, las cáscaras de almendra, la paja de trigo, el serrín de madera y las virutas de madera.

Científicos de la Universidad Nacional de Singapur también han encontrado recientemente un uso para los desechos de algodón, convirtiéndolos en un aerogel aislante y absorbente.