Dado su nombre, los agujeros negros no son el tipo de lugares que uno esperaría ver mucha luz. Pero a veces los destellos de luz son vistos como la merienda de los agujeros negros sobre el gas y el polvo. A principios de este año, a pesar de que el supermasivo agujero negro en el centro de nuestra galaxia estalló en un espectáculo de luces sin precedentes, y los astrónomos no saben realmente por qué.

Sagitario A* (Sgr A*) es el agujero negro en medio de la Vía Láctea, a unos 26.000 años luz de la Tierra. Aunque tiene una masa de unos cuatro millones de soles, este monstruo suele ser bastante plácido, parpadeando dentro de un rango bastante predecible.

Al menos hasta hace poco, cuando este gentil gigante empezó a volverse loco. El 13 de mayo de este año, Sgr A* emitió una bengala cerca del infrarrojo 75 veces más brillante de lo habitual, en tan sólo dos horas. En su apogeo, el agujero negro apareció con el doble de brillo que su anterior récord personal, que los astrónomos describieron como «sin precedentes» en 24 años de observaciones.

«La primera imagen que vi esa noche, el agujero negro era tan brillante que inicialmente la confundí con la estrella S0-2, porque nunca había visto a Sagitario A* tan brillante», dice Tuan Do, autor principal de un estudio que describe el evento. «Pero rápidamente se hizo evidente que la fuente tenía que ser el agujero negro, lo que era muy emocionante.»

Aunque los científicos aún no están seguros de qué causó la erupción, el culpable más probable es que algo cayó en el agujero negro. Las intensas fuerzas gravitacionales calientan el material a medida que se introduce, y ese calor puede verse como una llamarada de luz justo más allá del horizonte de sucesos del agujero negro, o como el punto sin retorno. Pero, ¿se trataba de un incidente aislado o del comienzo de un período de mayor actividad?

«La gran pregunta es si el agujero negro está entrando en una nueva fase -por ejemplo, si el grifo se ha abierto y la tasa de caída de gas por el agujero negro ‘drenaje’ ha aumentado durante un período prolongado- o si acabamos de ver los fuegos artificiales de unas pocas manchas inusuales de gas que caen», dice Mark Morris, coautor del estudio.

Hay algunos sospechosos en el evento. La mencionada estrella S0-2 se acercó lo más cerca posible al agujero negro a mediados de 2018, y mientras la estrella en sí misma todavía está en marcha, puede haber arrojado una gran nube de gas que Sgr A* se ha tragado ahora. Un objeto polvoriento llamado G2 también pasó muy cerca en 2014, así que tal vez el agujero negro le quitó un poco de material suelto de sus capas externas que acaba de caer.

Sea lo que sea, el equipo que está detrás de estas últimas observaciones, así como otros astrónomos de todo el mundo, sin duda continuará vigilando de cerca a Sagitario A*.

La investigación fue publicada en dos artículos, apareciendo en el Astrophysical Journal Letters. El equipo describe el trabajo en el siguiente video.