Dos nuevos estudios presentados recientemente en la Conferencia Internacional de la Alzheimer’s Association en Los Ángeles están arrojando luz sobre el misterio de larga data de por qué las mujeres sufren de Alzheimer y demencia a tasas más altas que los hombres. Además de descubrir genes específicos del sexo asociados con el riesgo de Alzheimer, los investigadores describen cómo las proteínas tóxicas que causan demencia se propagan de manera diferente a través del cerebro femenino.

Casi dos tercios de los estadounidenses que actualmente viven con la enfermedad de Alzheimer son mujeres, pero no está claro exactamente por qué es así. La hipótesis tradicional ha sido que las mujeres viven más tiempo que los hombres, por lo que, por supuesto, en última instancia, registrarían tasas más altas de alzhéimer. Sin embargo, la edad no es suficiente para explicar esta diferencia específica de sexo.

Una de las proteínas tóxicas que se sabe que se acumulan en los cerebros de los enfermos de Alzheimer es la tau. Aglutinándose en lo que se llaman ovillos neurofibrilares, estas acumulaciones anormales son una de las causas de la muerte de las neuronas que conduce al deterioro cognitivo. Un nuevo estudio de investigadores del Centro Médico de la Universidad de Vanderbilt utilizó tomografías por emisión de positrones (TEP) para ver si hay diferencias en la forma en que la tau se propaga a través de los cerebros masculino y femenino.

El estudio reveló que las mujeres que sufrían de deterioro cognitivo leve (DCL) mostraban redes cerebrales muy diferentes de ovillos de tau que los hombres con el mismo nivel de DCL. La especulación de los investigadores es que ciertas diferencias específicas de sexo en la forma en que se conectan las regiones cerebrales podrían estar acelerando la propagación de enredos tóxicos de tau a través de los cerebros femeninos.

«Las diferencias que observamos indican la fuerte posibilidad de que haya diferencias de sexo en las conexiones estructurales y funcionales del cerebro, lo que podría contribuir a que las mujeres aumenten el riesgo de padecer Alzheimer», dice Sepideh Shokouhi, una de las investigadoras de Vanderbilt que trabaja en el proyecto.

El otro nuevo estudio presentado en la conferencia reveló 11 genes diferentes con asociaciones de Alzheimer específicas de sexo. Un par de genes en particular destacaron a los investigadores como muy relevantes. La CD1E y la PTPRC, ambos genes que juegan un papel en la respuesta inmunitaria, se relacionaron con un mayor riesgo de Alzheimer en las mujeres.

«Esta investigación demuestra que la genética puede contribuir a las diferencias en el riesgo y la progresión de la enfermedad de Alzheimer entre hombres y mujeres», dice Brain Kunkle, un epidemiólogo genético de la Universidad de Miami que trabaja en el estudio. «Se necesita más investigación para entender cuánto contribuyen estos genes al riesgo de Alzheimer, y si pueden ser usados para identificar específicamente a hombres y mujeres en riesgo de esta enfermedad».

Ambos estudios aún no han sido revisados ni publicados, pero ciertamente ofrecen una visión intrigante de las diferencias biológicas potenciales entre los sexos que podría ayudarnos a entender por qué el Alzheimer parece aparecer con más frecuencia en las mujeres que en los hombres. Maria Carrillo, directora científica de la Alzheimer’s Association, señala que es importante entender estas diferencias específicas del sexo para poder administrar mejor los tratamientos futuros.

«Comprender estas diferencias específicas de cada sexo puede ayudarnos a identificar y aplicar estrategias de prevención personalizadas para diferentes poblaciones contra el deterioro cognitivo, la enfermedad de Alzheimer y otras demencias», dice Carrillo.