Un nuevo y convincente estudio ha revelado cómo un cerebro de mamífero puede producir un alucinógeno increíblemente poderoso llamado DMT. La investigación muestra que el psicodélico es producido endógenamente en varias regiones del cerebro, incluyendo la corteza visual, y aumenta en concentraciones después de un paro cardíaco inducido.

Durante varias décadas, la hipótesis de que la dimetiltriptamina, o DMT, se producía de forma endógena en el cuerpo humano presentó uno de los misterios más convincentes en el campo de la ciencia psicodélica. La presencia de esta molécula alucinógena extraordinariamente poderosa ha sido rastreada en pequeñas cantidades en una variedad de fluidos corporales, pero donde se produce el DMT en un cuerpo, y por qué se produce, siguen siendo preguntas sin respuesta.

Quizás el investigador más conocido en el campo del DMT es un científico llamado Rick Strassman. A principios de la década de 1990 llevó a cabo una serie de experimentos icónicos, administrando DMT a pacientes humanos y haciendo una crónica de los resultados en un influyente libro titulado DMT: The Spirit Molecule.

El trabajo de Strassman documentó una serie convincente de experiencias subjetivas extrañas, pero su hipótesis predominante fue que el DMT se produce en la glándula pineal y se libera en el cuerpo durante los estados de sueño y muerte. Una hipótesis especulativa más extrema sugiere que la sustancia es vertida en el cuerpo humano en el momento de la muerte por una razón que aún no se ha explicado. Estas ideas permanecieron un poco al margen de la ciencia comúnmente aceptada durante años hasta que el neurocientífico Jimo Borjigin se encontró con el trabajo de Strassman mientras investigaba las notas de enseñanza.

«Me dije a mí mismo, `espera, he trabajado en la glándula pineal durante años y nunca he oído hablar de esto'», dice Borjigin. «Pensé que si la DMT es una monoamina endógena, debería ser muy fácil de detectar usando un detector de fluorescencia.»

Borjigin se puso en contacto con Strassman y se dispuso a ver si de una vez por todas podían encontrar rastros explícitos de DMT en el cerebro de un mamífero. La investigación condujo a un importante artículo, publicado en 2013, que por primera vez encontró rastros directos de DMT en la glándula pineal de una rata.

El estudio, por supuesto, planteó más preguntas que respuestas. ¿Cómo estaba el cerebro de rata sintetizando DMT? ¿Este proceso se localizó sólo en la glándula pineal? ¿Qué función cumple esta producción endógena de DMT?

Un nuevo estudio de Borjigin, Strassman y otros científicos ha arrojado luz sobre algunas de estas cuestiones, revelando cómo se sintetiza la DMT en el cerebro de una rata y cómo los niveles de la molécula alucinógena aumentan curiosamente después de un paro cardíaco.

Dos enzimas, conocidas como INMT y AADC, son fundamentalmente necesarias para biosintetizar la DMT. Usando una técnica novedosa llamada hibridación in situ, uno de los descubrimientos más impresionantes esbozados en este nuevo artículo es la descripción de células específicas en el cerebro de rata que pueden expresar tanto la INMT como las enzimas AADC. Esto ofrece la primera explicación mecánica clara y plausible de cómo un cerebro de mamífero podría crear DMT. No sólo eso, sino que este estudio describe estas células como encontradas en muchas partes del cerebro, no sólo en la glándula pineal.

«Con esta técnica, encontramos neuronas cerebrales con las dos enzimas necesarias para producir DMT», dice Borjigin. «También se encuentran en otras partes del cerebro, incluyendo el neocórtex y el hipocampo que son importantes para las funciones cerebrales de orden superior, incluyendo el aprendizaje y la memoria.»

La investigación también reveló de manera fascinante que los niveles de DMT en el cerebro de las ratas aumentaron significativamente después de un paro cardíaco inducido experimentalmente. Aunque se demostró que la DMT se genera en varias partes del cerebro, estos experimentos de paro cardíaco notaron aumentos notables en la concentración de DMT en la corteza visual.

La replicación del experimento en animales sin glándula pineal no reveló ninguna diferencia en los niveles de DMT cortical. Este interesante punto de datos sugiere que la glándula pineal no es una parte importante del cerebro que produce DMT, contrariamente a la hipótesis de Strassman, pero la molécula alucinógena es de hecho generada ampliamente a través de diferentes partes del cerebro del animal.

En cuanto a la traducción de estos resultados al cerebro humano, este estudio inicial revela neuronas que expresan la INMT en el cerebro humano. Estudios anteriores sugieren que el cerebro humano también contiene neuronas que expresan AADC, pero se necesitará más trabajo para descubrir si hay células cerebrales humanas singulares que coexpresan ambas enzimas.

Mientras que este trabajo avanza significativamente nuestro conocimiento de cómo un cerebro de mamífero puede producir endógenamente DMT, la pregunta de por qué puede producir esta molécula sigue siendo un misterio completo. Debido a la rápida actividad metabólica del DMT en un humano, es una molécula increíblemente difícil de detectar, pero este estudio es una valiosa adición en el campo de la neurociencia psicodélica, estableciendo que las ratas sí producen esta molécula alucinógena y que no es improbable sugerir que los cerebros humanos hagan lo mismo.

«No sabemos qué hace en el cerebro», dice Borjigin. «Todo lo que decimos es que descubrimos las neuronas que producen este químico en el cerebro, y lo hacen a niveles similares a los de otros neurotransmisores de monoamina.»