Como parte de una celebración del cine victoriano, el British Film Institute (BFI) y la Royal Astronomical Society (RAS) han estrenado la imagen en movimiento más antigua conocida de un eclipse solar. Recientemente restaurada a la calidad 4K por expertos en conservación del Archivo Nacional del BFI, la película de un minuto y ocho segundos es una grabación del eclipse total de Sol realizado por el mago británico y pionero cineasta Nevil Maskelyne en Carolina del Norte el 28 de mayo de 1900.

Vivimos en una época notablemente visual en la que nada nos hace pensar en coger el teléfono y mirar las imágenes de vídeo en directo de la Estación Espacial Internacional o las grabaciones de eventos astronómicos sorprendentes como los eclipses solares. Pero este tipo de espectáculo bajo demanda es el resultado de dos siglos de meticuloso desarrollo, y hace poco más de cien años, una imagen en movimiento de un eclipse de sol era un acontecimiento importante más que una forma de arruinar una costosa cámara digital.

La película del eclipse de 1900 fue hecha durante una expedición de la Asociación Astronómica Británica a Carolina del Norte, donde Maskelyne utilizó un adaptador especial de cámara telescópica que le permitió capturar las imágenes sin sobreexposición ni quemar la emulsión. Según el RAS, éste fue el segundo intento de Makelyne de registrar un eclipse solar. El primero fue en la India en 1898, pero la lata de la película fue robada en el viaje de regreso a Inglaterra.

Como muchos victorianos, Maskelyne combinó un interés en la ciencia con uno igualmente fuerte en lo sobrenatural. No sólo fue un inventor y pionero en el arte y la tecnología nacientes del cinematógrafo y la fotografía astronómica que lo convirtieron en un miembro de la RAS, sino que también fue un mago del escenario que introdujo las películas de «trucos» en las representaciones mágicas en el Egyptian Hall de Piccadilly de Londres.

«El cine, como la magia, combina arte y ciencia», dice Bryony Dixon, comisario de cine mudo de BFI. «Esta es una historia sobre magia; magia y arte y ciencia y cine y las líneas borrosas entre ellos. Los primeros historiadores de cine han estado buscando esta película durante muchos años. Como una de sus elaboradas ilusiones, es emocionante pensar que esta única película sobreviviente conocida de Maskelyne, ha reaparecido ahora. Aprovechando la magia técnica del siglo XXI, esta atracción del siglo XIX ha sido reanimada. Maskelyne quería una novedad para mostrar en su teatro mágico, qué mejor que el fenómeno natural más impresionante de todos ellos».

Ahora disponible para que el público la vea en línea de forma gratuita, la película del eclipse forma parte de la colección de astrofotografía del RAS. Será parte de la celebración por parte de la sociedad del centenario del eclipse solar de 1919.

Puede ver la película restaurada en video abajo.