El intestino no es el único que trabaja en la digestión de los alimentos para el cuerpo: es ayudado por una población de microbios que realiza actividades metabólicas y nutricionales, tiene una función protectora y estimula la respuesta inmune al ataque de patógenos residentes o procedentes del exterior. Todos los microorganismos del intestino, en parte autóctonos y en parte de origen ambiental, forman parte de la llamada microbiota, es decir, el conjunto de todos los microbios que viven en y sobre la superficie de nuestro cuerpo: su número es igual a 10 veces el de nuestras células, que son aproximadamente 10 billones.

En el intestino humano está presente la llamada microbiota intestinal, un subconjunto de la microbiota más general, pero ciertamente la más rica e importante. Pesa alrededor de 1,5 kilogramos y está compuesto por unas 500 especies diferentes de bacterias, divididas en 45 géneros y 14 familias: Algunos son muy útiles, como el Bacteroides thetaiotaomicron, que aumenta en gran medida la capacidad del organismo para metabolizar los carbohidratos, mientras que otros pueden llegar a ser nocivos, como el Clostridium difficile, cuya acción suele verse frenada por la presencia de otros microbios, pero en algunos casos pueden causar diarrea y fiebre.

La población de microbios es buena para el intestino (que son la gran mayoría), entre otras cosas protege al huésped, es decir, al hombre, produciendo el moco que actúa como barrera entre los microorganismos y las células que forman las paredes del intestino. También estimula la respuesta inflamatoria y las defensas inmunitarias en caso de un ataque a nuestro cuerpo.

Por estas razones el microbioma se ha convertido en un campo de extremo interés para toda la medicina, ya que a diferencia de algunos factores que no son modificables y que afectan a la aparición de enfermedades como la edad y la genética, se puede modificar el microbioma. Al menos en teoría.

En 2010, un estudio realizado por investigadores del Hospital Meyer y del Departamento de Farmacología de la Universidad de Florencia reveló que algunos niños de Burkina Faso, acostumbrados a una dieta casi vegetariana y rica en fibra, tienen en el intestino una población de microbios mucho más rica y variada que la contenida en los intestinos de sus pares florentinos, acostumbrados a comer azúcar, grasa, carne y mucha menos fibra. Y que los primeros sufren mucho menos que los segundos de enfermedades autoinmunes no transmisibles.

Extinguido para siempre

El descubrimiento de investigadores florentinos y otros científicos que están estudiando la microbiota intestinal (y su genoma, llamado microbioma), también demostraría que existe una estrecha correlación entre lo que comemos, los microbios que habitan el intestino y nuestro estado de salud. Una dieta rica en fibra, similar a la de los niños de Burkina Faso, es ciertamente más cercana a la del hombre original: antes de la era industrial, de hecho, nuestra especie ha sido alimentada durante miles de años con plantas y (poca) caza.

Este tipo de dieta daría lugar a una mayor biodiversidad de la microbiota: en los intestinos de las poblaciones nativas de “nativos” todavía presentes en el planeta se encontraron 50 por ciento más especies de microbios que las contenidas en el abdomen de norteamericanos y europeos. ¿Sería suficiente entonces cambiar de dieta y empezar a comer alimentos ricos en fibra (legumbres, granos enteros, frutas, verduras) para repoblar nuestro intestino de las especies perdidas? No es exactamente así: un cambio de estilo de vida estimula el enriquecimiento de la microbiota, en cantidad y diversidad de microorganismos, pero no es capaz de hacernos recuperar especies que no estaban ya presentes en nuestro organismo al nacer.

Un experimento realizado en ratones en el Laboratorio Sonnenburg de la Universidad de Stanford verificó que los microbios que desaparecieron del intestino de la madre debido a una dieta occidental se extinguieron definitivamente en el intestino del niño inmediatamente después del nacimiento. Muchos microorganismos, de hecho, pasan al recién nacido a través del contacto con la piel, los pezones y los labios de la madre. Y si mamá no es la dueña, el show no puede suceder.

Trasplante de microbios

Otros factores que habrían contribuido a este proceso de extinción microbiana en el hombre occidental también habrían intervenido con el progreso: por ejemplo, la urbanización y por lo tanto la remoción de tierras agrícolas y ganaderas (proveedores de una mayor variedad de microorganismos), y el uso de antibióticos, que pueden matar gran parte de la microflora. Procesos con efectos tan irreversibles que algunos científicos piensan que el único método posible para recrear en el abdomen de los hombres civilizados una microbiota similar a la de los pueblos nativos (más saludable) es salvar a los microbios en riesgo de extinción en una especie de «arca de Noé» biológico, y luego replantarlos artificialmente en nuevos huéspedes humanos.

El empobrecimiento de la microbiota sería la base de la reciente propagación de enfermedades típicas de la sociedad contemporánea, como el cáncer de colon, las enfermedades autoinmunes, pero también de la obesidad, las enfermedades depresivas y los trastornos de ansiedad. Según la investigación del microbiólogo Justin Sonnenburg USA, cuando nuestra dieta se agota de fibra, las bacterias acostumbradas a metabolizarlas, ya no se encuentran disponibles, atacan el moco que protege al intestino de otros microbios y estos últimos, al entrar en contacto con las células intestinales, provocan inflamación.

Precisamente la inflamación crónica causada por una dieta inadecuada y el consiguiente adelgazamiento de la mucosidad protectora desencadenaría las patologías «occidentales» (al fin y al cabo, casi completamente desconocidas para las tribus de los consumidores de fibras). Una dieta más frugal, por otro lado, estimularía a las bacterias a producir compuestos químicos útiles para el organismo, como el butirato (que también se encuentra en los quesos maduros), que según los investigadores puede protegernos contra ciertas enfermedades como la enfermedad de Chron, gracias a su poder antiinflamatorio.

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