Probablemente has visto películas o dibujos animados sobre personajes varados en el desierto. Con el sol quemando la arena con un calor increíble, caminan en busca de agua. La sed se vuelve abrumadora. El sudor empapa su ropa.

Entonces… adelante… alguien ve algo en el horizonte. ¿Podría ser? ¡Si! Parece ser… ¡agua! Un oasis azul y fresco en medio del desierto! ¡Esperanza!

Siguen adelante, pero nunca parecen acercarse al oasis. Permanece ahí fuera en el horizonte, flotando fuera de su alcance. ¿Cómo puede ser esto? Entonces alguien se da cuenta de lo que está pasando: ¡es un espejismo!

Aunque pueden ser una característica prominente de los dibujos animados, los espejismos son reales. Son causadas por la refracción de la luz, que es un término científico de fantasía que significa la desviación de los rayos de luz. Los espejismos son comunes en las áreas calientes. Cuando usted está conduciendo por una carretera en la parte alta de la carretera, es muy común mirar a la distancia y ver algo que parece agua cerca del horizonte.

Los espejismos ocurren cuando hay un cambio rápido en la densidad del aire en la atmósfera. Esto ocurre cuando el aire en un área es mucho más caliente que el aire que la rodea. Por ejemplo, la superficie de una carretera de asfalto caliente calentará el aire justo encima de ella a una temperatura mucho más alta que el resto del aire de la zona.

A medida que los rayos de luz pasan del aire más frío al aire más caliente, se doblan y crean espejismos. La luz que rebota hacia tus ojos en diferentes ángulos hace que parezca que estás viendo una imagen especular de lo que está por venir. Su cerebro interpreta esto como un reflejo causado por un charco de agua.

Por supuesto, todo lo que se necesita para un espejismo es una diferencia en la densidad del aire causada por una diferencia en la temperatura del aire. Aunque los espejismos a menudo se asocian con el calor intenso, como en el desierto, también pueden ocurrir en áreas heladas o sobre agua fría.

En estas situaciones, los espejismos suelen hacer que las cosas parezcan más altas de lo que realmente son. Por ejemplo, un barco puede parecer más alto de lo que es o un cuerpo de tierra puede parecer flotando en el aire.

En las regiones polares, es posible que de vez en cuando pueda ver espejismos muy especiales y rápidamente cambiantes llamados Fata Morgana. Estos espejismos complejos aparecen a menudo por encima de las cadenas montañosas y pueden incluir una variedad de imágenes estiradas y comprimidas que parecen apiladas una encima de otra.