Los cuásares son galaxias muy distantes (grupos de miles de millones de estrellas) con un núcleo muy brillante y una intensa emisión de radio. Se cree que representan la fase inicial de la evolución galáctica: ahora los vemos como eran hace miles de millones de años. A miles de millones de años luz de distancia, sólo el núcleo de ellos puede ser visto.

Por esta razón, tienen una apariencia similar a la punctiforme de una estrella, más que a la nebulosa de una galaxia. Y eso es a lo que deben su nombre: quasar significa fuente de radio casi estelar.

Los púlsares son estrellas de neutrones que emiten señales de radio a intervalos cortos y regulares. El nombre es la abreviatura de fuente de radio pulsante. La primera fue descubierta por casualidad en 1967, y su emisión cadenciada fue primero confundida con una señal de radio de extraterrestres. El fenómeno se debe, en cambio, a la muy rápida rotación de la estrella, que emite radiación en la dirección de su eje magnético. Si el eje de rotación y el eje magnético no coinciden, el flujo de radiación golpea la Tierra en cada vuelta, como un faro.

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