Los fósiles son la manera más fiable de reconstruir la historia de los seres humanos, pero algunas pistas han estado dentro de nosotros todo el tiempo. El genoma humano puede decirnos de dónde venimos, y está escondiendo más que algunas sorpresas. Ahora los investigadores de la Universidad de Adelaida han encontrado evidencia de dos especies humanas desconocidas y arcaicas en el ADN moderno.

Aunque ganamos la carrera a muchos rincones del mundo, los humanos modernos no fueron necesariamente los primeros homínidos en salir de África. Se sabe desde hace tiempo que especies más arcaicas como Homo heidelbergensis nos ganaron en Asia y Europa, donde finalmente se dividieron en subespecies como los neandertales y los denisovianos.

Para cuando el Homo sapiens llegó a estas regiones, otras especies ya lo llamaban su hogar. Lo que sucedió a continuación fue natural: los seres humanos se criaron con estas otras especies.

«Cada uno de nosotros lleva dentro de sí las huellas genéticas de estos eventos de mezcla del pasado», dice el Dr. João Teixeira, primer autor del estudio. «Estos grupos arcaicos estaban muy extendidos y eran genéticamente diversos, y sobreviven en cada uno de nosotros. Su historia es una parte integral de cómo llegamos a ser.

«Por ejemplo, todas las poblaciones actuales muestran alrededor del dos por ciento de la ascendencia neandertal, lo que significa que la mezcla de los neandertales con los antepasados de los humanos modernos ocurrió poco después de que abandonaron África, probablemente hace unos 50.000 a 55.000 años en algún lugar de Oriente Medio».

El equipo identificó las islas del sudeste asiático como un semillero particular de este mestizaje, en el que los humanos modernos albergan al menos tres especies arcaicas diferentes. Uno de ellos son los Denisovan, que han sido identificados previamente en los genomas de personas de ascendencia asiática, melanesia e indígena australiana. Pero los otros dos siguen sin ser identificados.

Los investigadores reconstruyeron las rutas de migración y examinaron los registros de vegetación fósil, y sugirieron las posibles ubicaciones de estos dos eventos de mezcla. La primera parece haber ocurrido en el sur de Asia, entre los humanos modernos y un grupo desconocido que el equipo está llamando Extinto Hominin 1.

La segunda parece haber ocurrido alrededor de Asia Oriental, Filipinas e Indonesia, con un grupo apodado Extinct Hominin 2.

«Sabíamos que la historia fuera de África no era sencilla, pero parece ser mucho más compleja de lo que habíamos previsto», dice Teixeira. «La región de las islas del sudeste asiático estaba claramente ocupada por varios grupos humanos arcaicos, que probablemente vivieron relativamente aislados unos de otros durante cientos de miles de años antes de que llegaran los antepasados de los humanos modernos. La sincronización también hace que parezca que la llegada de los humanos modernos fue seguida rápidamente por la desaparición de los grupos humanos arcaicos en cada área».

No es la primera vez que aparecen pistas de especies humanas desconocidas en nuestro propio ADN. Un estudio reciente encontró evidencia de una especie «fantasma» en muestras de saliva humana, se encontró ADN de un pariente aún desconocido en los «corazones oscuros» de nuestros cromosomas, y estudios genéticos sobre un fósil de Alaska revelaron una población previamente desconocida de nativos americanos.