Ocasionalmente, vemos titulares de presuntos transplantes de cabeza. Uno, a finales de 2017, fue anunciado por el neurocirujano italiano Sergio Canavero durante una conferencia de prensa en Viena: la operación se llevaría a cabo en China sobre dos cadáveres -la cabeza de uno y el cuerpo del otro- que un equipo de cirujanos chinos «ensamblaría» la columna vertebral, los nervios y los vasos sanguíneos, durante una operación de 18 horas de duración.

En una inspección más detallada, una operación en dos cadáveres no es – técnicamente – un transplante. Así que no está bien hablar de un trasplante de cabeza. Pero incluso si se quiere obviar este aspecto, todo lo  que rodea la historia es muy difuso, como siempre sucede cuando se trata del controvertido neurocirujano italiano.

Canavero, de hecho, no ha añadido detalles para aclarar, por ejemplo, si los cadáveres habían sufrido antes de la extracción de órganos o si, durante la intervención, se utilizaron sistemas de apoyo. Dijo que el próximo paso será realizar el procedimiento en un paciente vivo, que ya está paralizado de cabeza a cabeza.

Pero si podemos hablar de «éxito», cuando los pacientes llegan a la mesa de operaciones ya muertos, ¿es posible que esta operación haya funcionado de alguna manera? Y en un futuro lejano, ¿un transplante de cuerpo entero será una opción?

Frankenstein sin despertar

Los anuncios de Canavero – y sus límites – que ya habíamos hablado en el pasado. ¿Qué tiene de diferente que hace unos años?

Muy poco, como explica Dean Burnett, neurocientífico y periodista, en The Guardian, fue el procedimiento adoptado quizás una buena demostración de cómo atacar los nervios y los vasos sanguíneos a gran escala, pero con eso? Es sólo el comienzo de lo que se necesita para que un cuerpo funcione. Puedes ensamblar dos mitades de coches diferentes y llamarlo un éxito si quieres, pero cuando giras la llave y explota, la mayoría de la gente tendría cierto reparo en decir que fue una idea brillante.

Al método científico le gustaría entonces que se publicara un avance revolucionario similar en una revista revisada por pares, y que se compartiera con otros cirujanos, antes de que se difundiera, sin detalles, en la prensa.

¿Por qué es tan difícil transplantar una cabeza? Desde un punto de vista estrictamente médico, el trasplante de todo el cuerpo presenta al menos tres críticas importantes e intransitables: los miles de nervios contenidos en los dos muñones de la médula espinal, la temperatura del cerebro y el problema del rechazo.

Mientras que algunos órganos, como el corazón, son relativamente fáciles de trasplantar (porque es suficiente para conectar un número limitado de vasos), otros son virtualmente imposibles de transferir de un cuerpo a otro. Una de ellas es la médula espinal: para que pueda funcionar de nuevo, hay millones de conexiones neuronales que deben ser restauradas, y hasta ahora ningún trasplante ha sido posible.

Sería una hazaña monumental: sólo en 2017, logramos, con extrema paciencia y dificultad, transplantar una mano para que los nervios funcionaran lo suficientemente bien como para garantizar una funcionalidad decente. Otros éxitos en el trasplante, como el rostro, el pene y el útero, han llevado décadas de prueba y error y ya se consideran revolucionarios.

La versión de Canavero

Canavero argumenta que el secreto para superar este impás radica en la forma en que se corta la médula: si el corte es preciso, quirúrgico, el daño a las fibras nerviosas sería mucho más fácil de reparar que las lesiones producidas por traumatismos y accidentes, y la médula iría a una especie de autocuración.

En realidad, hay algunos casos que sugieren que esta teoría puede tener algún fundamento, por ejemplo, el de un paciente paralizado que comenzó a caminar de nuevo después de que le cortaran la médula casi por completo con un cuchillo. Pero estos son casos raros, y lejos de la descripción del trasplante de cabeza.

El segundo elemento clave del plan de Canavero sería el uso de sustancias que promuevan la fusión de las células nerviosas, un prerrequisito esencial para recrear la conexión de la médula. Lo que haría el milagro se llama polietilenglicol, en acrónimo Peg, un material en forma de gel utilizado en bioingeniería, pero también en restauración (la madera del buque sueco Vasa, recuperada del fondo del mar, se ha consolidado con esta sustancia).

Canavero dice que ya ha realizado con éxito un trasplante de cabeza en ratas y monos, pero incluso estas afirmaciones son cuestionables: el primate nunca fue despertado por la operación, y fue dejado atado a las máquinas que lo mantuvieron vivo durante 20 horas, «por razones éticas».

El segundo detalle no insignificante se refiere al cerebro, que comienza a degradarse y a morir después de unos minutos sin oxigenación, causando un daño permanente. Incluso si lo enfriamos tanto como sea posible, ¿podríamos mantenerlo vivo el tiempo suficiente para tener tiempo de coser pacientemente los millones de conexiones neurales mencionadas anteriormente? Probablemente no, y cualquier daño cerebral anularía la utilidad de un trasplante de todo el cuerpo (al menos antes de que el cerebro funcionara).

¿Quién es este?

Por último, está el enorme problema del rechazo psicológico. A diferencia de los trasplantes de órganos internos, los de partes visibles como la cara, las manos o el pene tienen muy altas posibilidades de rechazo psicológico por parte del paciente, que también sintió la necesidad.

El éxito del primer trasplante de pene se vio en parte eclipsado por las peticiones del paciente de extirpar los nuevos genitales, que sintió que no reconocía. A menudo sucede con las manos, con pacientes que prefieren prótesis visiblemente falsas a apéndices que pertenecían a otra persona. Imagínate la sensación de tener un cuerpo entero (muerto) de un extraño sobre ti. ¿Qué pasa con los medicamentos antirrechazo que se toman para evitar que un cuerpo recién llegado rechace el cerebro viejo? ¿Quién sería entonces el propietario legítimo?

La idea de los trasplantes de todo el cuerpo evoca escenarios perturbadores en los que los cerebros más viejos y narcisistas serán capaces de cambiar lo de «abajo» y caminar con cuerpos jóvenes y ágiles. Pero aparentemente, no hay necesidad de preocuparse: es poco probable que lleguemos allí.

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